Anglo American ingresó a evaluación ambiental el Estudio de Impacto Ambiental (EIA) del proyecto denominado Los Bronces Integrado. La iniciativa contempla  la explotación subterránea del yacimiento, con el método por bloques con relleno, el que será utilizado por primera vez a gran escala en Chile, y que garantiza que no provocará impactos en la superficie.

Con una inversión de US$3.000 millones -sujeta a la aprobación del Directorio de la compañía-, la iniciativa tiene por objetivo mantener los actuales niveles de alimentación a la planta de 180.000 t/día; sin aumentar la vida útil aprobada ambientalmente, considerada hasta el año 2036; inclusive, sin modificar la capacidad de los depósitos de estériles, ni de relaves; y sin requerir más aguas frescas.

Una vez obtenidos los permisos, el proyecto contempla un peak de 2.850 trabajadores durante el período de construcción y unos 2.000 trabajadores permanentes en operación.

Método de explotación

En el expediente ambiental se destaca que su desarrollo “es necesario debido a que en los próximos años la operación actual de Los Bronces presentará una disminución en la ley de cobre”.

Frente a este escenario, se contemplan tres nuevas fases: una localizada al oriente del rajo Los Bronces, de aproximadamente 77 ha., y otra al poniente de éste con aproximadamente 47 ha., que utilizarán el mismo método de explotación vigente.

Una tercera fase se desarrollará al sur del actual rajo Los Bronces, mediante un método de explotación subterráneo, a una profundidad media aproximada de 660 m., con un punto más cercano a superficie de 175 m. (correspondiente a un túnel de servicio) y el más profundo sobre los 1.000 m., debajo de la superficie del extremo norte del Santuario de la Naturaleza Fundo Yerba Loca.

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La fase subterránea remplazará cerca del 20% de mineral del rajo actual, y operará a una profundidad promedio de 660 metros desde la superficie, con el punto más próximo a 175 metros de ésta.

El método minero elegido para esta fase fue el de minería subterránea por bloques con relleno, el que será utilizado por primera vez a gran escala en Chile, aunque ya ha sido implementado en países como Suecia, Canadá, Australia y España. Al utilizar este método se dejará sin extraer más del 30% del mineral disponible. Además, resulta tres veces más costoso que otras alternativas, como operaciones a rajo abierto o subterránea con hundimiento (como el block caving).

El método de minería subterránea por bloques con relleno funciona extrayendo el mineral por bloques, los que luego son rellenados con rocas y un aglomerante, asegurando así la estabilidad del terreno y evitando impactos en la superficie y en los glaciares cercanos.

Criterios de Sustentabilidad

Desde la minera explicaron que el proyecto es resultado de seis años de estudios científicos en el territorio, análisis de experiencias internacionales y tres años de diálogo participativo con las comunidades de la zona y diversos grupos de interés, a partir de los cuales se definieron las condiciones que debía cumplir el diseño del proyecto para convivir de manera armónica con su entorno.

“A partir de este proceso de comprensión del ecosistema que rodea Los Bronces y la mirada integral de los intereses que allí conviven, pudimos definir los criterios de sustentabilidad que primaron en el diseño de este proyecto, los que tienen como objetivo prioritario evitar impactos en glaciares, recursos hídricos y áreas protegidas. Este proceso nos llevó a descartar alternativas más rentables económicamente para la compañía, pero que no se ajustaban a los criterios que nos impusimos”, explicó Ruben Fernandes, presidente ejecutivo de Metales Base de Anglo American.

Es así como en el EIA se consigna que el desarrollo del Proyecto Los Bronces Integrado se ha diseñado para cumplir con Criterios de Sustentabilidad, que se relacionan con la no afectación de glaciares, recursos de aguas superficiales y subterráneos, biodiversidad y no tener aportes de material particulado sedimentable (MPS) que puedan afectar a glaciares descubiertos.

Conoce en mayor detalle la iniciativa en esta infografía.