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Los cambios y desafíos que enfrenta BHP Billiton

El principal actor privado de la minería del cobre en Chile encara transformaciones a nivel global, en tanto que en el país lidera inversiones orientadas a mantener sus actuales niveles de producción.

BHP Billiton es un protagonista no solo de la industria minera, sino de la actividad económica del país. Basta consignar que el grupo es el principal contribuyente privado del Estado de Chile; según lo precisa en su último Informe de Sustentabilidad, el total de impuestos cancelados por sus operaciones en 2013 sumó US$1.084 millones, en tanto que el pago total a proveedores en el mismo periodo fue de US$5.525 millones.

Además, a través de Minera Escondida –que opera, con el 57,5% de la propiedad- impulsa inversiones ya en marcha por US$8.500 millones, que le permitirán a esta faena mantenerse en los próximos años como la de mayor producción individual de cobre en Chile y el mundo.

Pero a pesar de la magnitud de estas últimas cifras, en un reciente discurso realizado antes de dejar la presidencia de la unidad de negocios Cobre de la multinacional, Peter Beaven sostuvo que “la realidad de la minería hoy en Chile es que gran parte de las inversiones son para mantener sus actuales niveles de producción. Este es el caso de Escondida también”.

El ejecutivo –que hoy está a cargo de la presidencia de Finanzas del grupo global– indicó que se requieren condiciones atractivas, que atraigan el capital, porque los accionistas están siempre buscando alrededor del mundo en qué país sus inversiones serán más rentables y tendrán los menores niveles de riesgo.

“Chile puede seguir siendo atractivo si decide que la minería es su potencial de desarrollo. Y nosotros estamos convencidos que lo es”, aseveró. Pero agregó que para que eso suceda, se debe hacer un esfuerzo público y privado de colaboración y acuerdos en busca de soluciones innovadoras: “Para que Chile continúe siendo un actor relevante a nivel mundial debemos pensar hoy en cómo será la minería en 20 años más y comenzar a trabajar ahora”, sostuvo.

Presencia global
BHP Billiton es una compañía global de recursos naturales con presencia en 25 países. Desde mayo de 2013 el grupo está organizado en cinco unidades de negocios: Cobre; Mineral de Hierro; Carbón; Aluminio, Manganeso y Níquel; y Petróleo y Potasio, las cuales incluyen más de 100 operaciones en los cinco continentes.

Sin embargo, en línea con la política de reducción de costos y la búsqueda de mejorar las utilidades para sus accionistas que han emprendido las principales mineras mundiales, anunció recientemente sus planes de modificar esta estructura mediante la creación de una nueva compañía independiente y global de metales y minería, “con un grupo de activos de alta calidad de aluminio, carbón, manganeso, níquel y plata”.

Según explica el CEO Andrew Mackenzie en el Reporte Anual 2014 de la gigante minera, una vez simplificada su estructura, BHP Billiton estaría principalmente focalizada en sus grandes yacimientos, y con perspectivas de larga vida, de hierro, cobre, carbón, petróleo y potasio. “Con una menor cartera de activos y un foco en remontar (sus resultados), BHP Billiton sería capaz de reducir costos y mejorar la productividad de nuestros grandes negocios en forma más rápida”, señala en su mensaje.

Asimismo, en el último tiempo también se han realizado importantes cambios a nivel ejecutivo en sus operaciones en Chile. Peter Beaven fue nombrado presidente de Finanzas de la compañía -a partir de octubre- con base en las oficinas corporativas en Melbourne, Australia. El profesional de origen sudafricano se desempeñó como presidente de la unidad Cobre durante los últimos cuatro años.

Interinamente (y hasta el cierre de esta edición) su puesto lo ocupaba Edgar Basto, quien a su vez fue reemplazado a la cabeza de Minera Escondida por el ejecutivo Hilmar Rode. El doctor en Ingeniería Química de la Universidad del Estado de New York asumió en medio de dos paralizaciones de 24 horas realizadas por los trabajadores de la faena. Estos reclamaban por supuestos incumplimientos de compromisos laborales y aumentos unilaterales en las metas de producción acordadas. La compañía respondió a estos actos interponiendo un recurso de protección ante la justicia.

Además, en un enroque de cargos, el ingeniero en Minas de la Universidad de Queens (Canadá) Kevin O’ Kane es desde septiembre el nuevo presidente de Pampa Norte, que integra las faenas Cerro Colorado y Spence. Con anterioridad se desempeñaba como vicepresidente de HSE (Salud, Seguridad y Medio Ambiente) de Cobre, puesto que asumió Luis Sánchez, quien dirigía la nortina unidad de negocios.

Producción
Como ya se indicó, Minera Escondida es la mayor operación individual de cobre del mundo. Según los datos proporcionados por la compañía, en los primeros nueve meses de este año produjo 874.320 tm del metal. metal, volumen compuesto por 448.038 ton de cobre contenido en concentrados y 157.281 ton de cátodos. Lo anterior representó un volumen 2% menor con respecto al mismo período del pasado ejercicio. En 2013 la producción total (enero-diciembre) fue de 1.193.680 tm, un incremento de 11% en doce meses.

Al respecto, BHP Billiton indica en su Reporte de Sustentabilidad que gracias a las inversiones realizadas en los últimos años, “Escondida ha podido acceder a sectores de la mina con mayor ley, lo que sumado a una mayor estabilidad de sus procesos, le ha permitido procesar más cantidad de mineral en las plantas concentradoras y de cátodos. Así, desde el año pasado la operación viene registrando una progresiva recuperación en su producción”.

La estimaciones oficiales del grupo minero apuntan a que en el año fiscal 2015 (julio 2014 – junio 2015) Escondida alcanzará una producción de aproximadamente 1,27 millones de ton de cobre fino.

Asimismo, en una reciente presentación el CEO del grupo, Andrew Mackenzie, informó que a pesar de las menores leyes de mineral, los costos unitarios de producción de Escondida disminuyeron 22% en los últimos dos años. Y sostuvo que proyectan otro 5% de reducción en el año fiscal 2015.

En cuanto a las inversiones que lleva adelante esta faena, son tres los principales proyectos en ejecución:

Organic Growth Project 1 (OGP1): corresponde a la construcción de una planta concentradora de 152.000 tpd que reemplazará a la planta Los Colorados, cuyas instalaciones se ubican en una zona que contiene mineral de alta ley. El costo total asciende a casi US$4.200 millones, luego que se aprobara un incremento en el monto de la inversión por US$361 millones, el cual “refleja desafíos asociados al avance de las empresas contratistas”, indica la empresa. El inicio de su producción se prevé para el primer semestre de 2015.

Oxide Leach Area Project (OLAP): consiste en una nueva pila de lixiviación dinámica y un sistema de correas transportadoras de mineral, que entraría en marcha en esta segunda mitad del año. Tiene por objetivo mantener la capacidad de lixiviación de óxidos de Escondida, luego del agotamiento de la actual pila. Su costo original ascendía a US$721 millones (BHP Billiton aportaba US$414 millones), pero en marzo último se incrementó a US$933 millones.

Nueva planta de desalinización de agua de mar: Tendrá una capacidad de 2.500 l/seg e involucra una inversión de US$3.430 millones. Incluirá dos tuberías, cuatro estaciones de bombeo de alta presión, un reservorio en el área de la mina e infraestructura eléctrica de alta tensión para operar el sistema. Entraría en funcionamiento en 2017.

Se trata de la segunda planta desalinizadora de agua de mar para Minera Escondida, que se añadirá a la que opera desde 2006 con una capacidad nominal de producción de 525 l/seg. Su objetivo es minimizar el uso de agua proveniente de los salares.

Además de los retos propios de la ejecución de estos proyectos, BHP Billiton hace hincapié en su Informe que “está abordando los desafíos de productividad que enfrenta toda la industria minera. Ha identificado brechas en función de benchmarks internacionales, las ha medido y está implementando planes para abordarlas”.

En este sentido, también subraya que está trabajando en conjunto con sus empresas proveedoras, particularmente a través del Programa de Desarrollo de Proveedores de Clase Mundial.

En el caso de la unidad de negocios Pampa Norte –que en 2013 aportó al grupo 224.426 tm de cobre- se señala que enfrenta “importantes desafíos”, pues sus dos operaciones procesan minerales con leyes decrecientes, a lo que se suma el aumento de costos que afecta a toda la industria. “Su foco, por tanto, sigue estando en cumplir disciplinadamente con los planes de costos y producción, utilizando los recursos disponibles de la manera más eficiente”, puntualiza el informe.

En julio de 2013 Compañía Minera Cerro Colorado sometió a evaluación de Estudio de Impacto Ambiental (EIA) el Proyecto Continuidad Operacional, que considera extender la actual operación hasta 2023, explotando sus reservas de mineral sin modificar el proceso y manteniendo el nivel de producción actualmente autorizado, a un ritmo de movimiento de material (lastre y mineral) de alrededor de 217.000 tpd como promedio diario, con un máximo de 261.000 tpd en 2016.

Spence, en tanto, estudia la posibilidad de explotar el mineral hipógeno y las alternativas para su recuperación metalúrgica, “que le brinda potencial para extender su vida útil”, detalla el reporte de BHP Billiton. La minera prevé que la producción en Pampa Norte durante el año fiscal 2015 se mantenga en general sin cambios respecto del ejercicio anterior.

Finalmente, en materia de actividades de exploración, estas se han enfocado en la búsqueda de pórfidos de cobre de gran dimensión. En Chile se están desarrollando tres programas principales, según lo comunicado por la minera: INTI (región de Tarapacá), Chile Norte (Región de Antofagasta) y Chile Central.