Semana Cesco 2015: Indicios de recuperación en el mediano plazo

Reunidos en Chile en uno de los encuentros mineros más importantes del mundo, altos ejecutivos y expertos analizaron la actualidad de la industria del metal rojo. La mayoría coincide en un optimismo moderado respecto de la evolución del mercado del cobre, con un repunte del precio a partir de 2017.

Mejores perspectivas para el precio del cobre a partir de 2017 y las favorables condiciones con que Chile cuenta para desarrollar nuevas exploraciones, pese a que esta actividad se mantendrá estable durante el presente año, fueron algunos de los tópicos que cruzaron la agenda de la Semana Cesco 2015, que reunió en Santiago a líderes y representantes de la industria cuprífera a nivel mundial.

Junto con ahondar en aspectos que influyen en el comportamiento del mineral, como el desempeño de la economía china o los costos de la industria, los expertos dieron a conocer sus proyecciones para el comportamiento del metal rojo en el corto y mediano plazo.

Una de las especialistas que expuso sobre la performance y perspectivas a futuro del mercado cuprífero global, fue la directora de la unidad de Investigación y Estrategia de CRU, Vanessa Davidson, durante la Conferencia Mundial del Cobre 2015, actividad realizada en el marco de la Semana Cesco. La experta analizó los factores que hoy están modelando la evolución del negocio del metal: la realidad del supuesto superávit en la oferta, la situación de la demanda china, la producción en el mediano plazo y los costos de la industria, y cómo se conjugan todos estos elementos en la cotización del metal.

[Vanessa Davidson, de CRU, y Orest Wowkodaw, de Scotiabank, coincidieron en que a partir de 2017 habría un repunte en el precio del cobre, tanto por una menor oferta como por la demanda china, de la cual continuará beneficiándose.]

Para Davidson, los niveles de stock actuales no son excesivos en comparación con las cantidades históricas, a pesar de algunas evidencias y del comportamiento débil del mercado en el primer trimestre de este año. Por otro lado, China ha reducido sus inventarios y su demanda, así como también lo han hecho algunas entidades financieras. La analista destacó que la economía china está en una transición, pasando a un mayor consumo doméstico, pero que en el mediano plazo seguirán surgiendo en ese país proyectos inmobiliarios y de infraestructura, como vías férreas, metros en ciudades e instalaciones energéticas, grandes demandantes de cobre, al menos hasta la próxima década.

Por el lado de los proyectos mineros, se observa que la baja en la cotización de los metales los ha retrasado, por lo que la oferta no tendría un incremento en 2015, pero sí hacia 2016, por la entrada en producción de nuevas operaciones y por la finalización de expansiones de minas relevantes. Sin embargo, precisó que a partir de 2017 no se esperan incrementos importantes en la oferta, ya que no hay proyectos de gran envergadura que entren en producción a partir de ese año, situación que también se repetiría en 2018. Ante ello, Davidson previó que habrá un déficit en la oferta entre 2017 y 2019, estimando un alza en el precio del metal en ese periodo.

Quien también entregó sus proyecciones fue el director y senior research analyst of Base Metals and Mining de Scotiabank, Orest Wowkodaw, para el que “el cobre va a volver a US$3,50 la libra hacia 2017” y el metal rojo “continuará beneficiándose de la demanda china”.

Exploraciones
En la jornada del Exploration Forum, evento con que se dio inicio a la Semana Cesco, las estimaciones apuntaron a una actividad exploratoria más estable este año, que no repetiría las caídas de los anteriores ejercicios. Ese al menos fue el pronóstico de Jason Goulden, director de SNL Metals and Mining, quien proyectó para 2015 un gasto mundial en este ámbito en torno a los US$10.000 millones (en 2014 el monto fue de US$11.400 millones). No obstante, comentó que el panorama es más crítico para las compañías junior, que antes llegaron a representar la mitad del presupuesto en esta actividad, para situarse en 32% en 2014.

El presidente de la PDAC, Rodney Thomas, se refirió a la realidad de la prospección minera en Canadá, haciendo ver que sus reservas mineras están disminuyendo y también el financiamiento para la exploración, por lo que la entidad que lidera aboga por facilitar el acceso de las junior al financiamiento promoviendo reformas al mercado de capitales de ese país.

[Jason Goulden, director de SNL Metals and Mining, proyectó para 2015 un gasto mundial en exploración en torno a los US$10.000 millones (en 2014 el monto fue de US$11.400 millones) y comentó que el panorama es más crítico para las compañías junior.]

En cuanto al escenario nacional, el gerente de Exploraciones de Antofagasta Minerals, Sergio Giglio, comentó que a mediados de la década pasada la compañía efectuó un cambio en su orientación estratégica, que se tradujo en un significativo incremento de su presupuesto de exploraciones, instalándose en 2006 en la media de las 15 principales compañías del mundo en este campo. En esta línea, el ejecutivo sostuvo que desde los cerca de US$30 millones que destinaban a este ítem en 2005, subieron hasta US$180 millones en 2013, aunque precisó que esta cifra estuvo muy influenciada por exploración avanzada de proyectos como Encuentro.

Un apuesta similar está realizando Codelco en esta materia, según explicó el gerente de Exploraciones de la cuprífera estatal, Roberto Fréraut, quien adelantó que la empresa invertirá este año US$80 millones en exploración, ya que entiende esta actividad como uno de los pilares de su negocio.

El ejecutivo de Codelco precisó que la firma hoy tiene el 6% de la propiedad minera de exploración en Chile, mientras que en el plano internacional está trabajando en Ecuador y Brasil, y mirando también otras partes del mundo.

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La Semana Cesco fue intensa en eventos y noticias. Entre estas últimas, el anuncio del presidente ejecutivo de Codelco, Nelson Pizarro, quien dijo que esperan excedentes sobre US$10.000 millones entre 2015 y 2019. La cifra tiene relación con el ambicioso plan de inversiones de la estatal para el presente quinquenio, que ronda los US$ 23.000 millones, periodo en que prevé una producción superior a 8 millones de ton de cobre fino (con un promedio anual de 1,6 millón de ton).

En su presentación Pizarro también se refirió al avance de los proyectos estructurales de la Corporación, puntualizando que en el caso de Ministro Hales, ya en operación, han debido hacer transformaciones mayores al complejo de tostación, proceso que esperan concluir en dos a tres meses. Sobre Chuquicamata afirmó que el paso de la explotación del actual rajo a minería subterránea busca cambiar el costo de operación sobre los US$20/ton de mineral a valores inferiores a los US$3/ton. Además, confirmó la postergación de alrededor de 38 meses en la puesta en marcha de Nuevo Nivel Mina El Teniente.

En relación con Radomiro Tomic Sulfuros, el ejecutivo manifestó que a fines de este año esperan iniciar la construcción de la concentradora que tendrá una capacidad de 100.000 tpd. En cuanto a Andina 244, señaló que sigue en su proceso de evaluación ambiental.

En tanto, el CEO de Antofagasta plc, Diego Hernández, anunció la puesta en marcha con mineral de Antucoya, la más nueva operación de Antofagasta Minerals. Según el ejecutivo, la faena –que demandó una inversión de US$1.900 millones– está pronta a iniciar el ramp up, para alcanzar su operación en régimen a fines de año.

Hernández repasó el cronograma de los principales proyectos que está impulsado el grupo minero, entre los que se encuentra la nueva planta concentradora en Centinela (ex Tesoro y Esperanza), que con un capacidad de procesamiento de 105.000 tpd permitirá aportar entre 10.000 y 12.000 tpa adicionales a la producción.

Junto con señalar que para el segundo semestre de 2016 prevén el inicio de la operación del proyecto Encuentro Óxidos, el CEO se refirió a la eventual ampliación de Los Pelambres, precisando que como asumieron el compromiso con la comunidad de usar agua de mar desalada, “eso nos obliga a recabar más información para poder tener la línea base para el estudio de impacto ambiental; eso nos va a demorar un año más. Es decir, solamente a mediados del próximo año vamos a estar listos con el EIA para presentarlo a aprobación”. Consciente de los problemas que hoy afectan a Pelambres –por el proceso judicial en torno al tranque El Mauro– y que el permiso ambiental puede demorar un par de años, Hernández declaró que la decisión de inversión recién sería tomada a fines de 2018.

Cena Cesco 2015

Con la presencia del ex presidente Ricardo Lagos como orador principal se realizó la Cena Cesco 2015 en dependencias del Club Hípico, evento al que asistieron más de 1.500 altos ejecutivos de la industria.

En la oportunidad el ex Mandatario hizo un llamado a los representantes del sector a contribuir en un nuevo y ambicioso desafío: que en el país se genere un tercio de la investigación y desarrollo tecnológico en este campo. Del mismo modo, manifestó que los recursos provenientes del royalty a la minería no estén destinados a financiar gasto corriente del Estado, sino ciencia y tecnología.

Asimismo, Lagos planteó que la minería del Siglo XXI enfrenta el desafío de una ciudadanía más empoderada, que plantea mayores demandas a esta actividad: tener una forma más civilizada de producir y acorde con las nuevas tecnologías.

Por su parte, la ministra de Minería, Aurora Williams, sostuvo que “debemos seguir contando con el apoyo del sector privado” y resaltó que Chile es un buen país donde invertir, acotando que es tarea de todos recuperar las confianzas, aunque añadió que el país necesita reformas.

Tecnologías para fundiciones

En el encuentro también participaron desarrolladores de tecnologías para la industria minera, contexto en que empresas chinas especializadas en fundiciones concitaron la atención. Fue el caso de Chifeng Yunnan Copper Nonferrous Metals Ltd., la cual abordó las ventajas que posee la tecnología JFS, que destaca por su seguridad e indicadores ambientales y de eficiencia energética: opera con una baja emisión de polvo que alcanza un 1,5% y un menor consumo de energía.

En tanto, el vicepresidente de Xianguang Copper, Harry Liu, destacó que el costo operacional de las fundiciones en China está relacionado con el costo laboral barato y valoró la importancia de los contratos a largo plazo.