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Operaciones que marcan récords

De la más antigua a las más nuevas, del rajo más grande al de mayor producción, de la principal faena subterránea a la ubicada a mayor altitud, en este mes de la minería conozca las operaciones que ostentan particulares récords.

La más antigua – El Teniente

Con 110 años a sus espaldas, la faena de Codelco es la más antigua del repertorio minero en Chile. Liderada en sus inicios por el inversionista estadounidense William Braden, El Teniente ha sido protagonista del desarrollo de la gran minería en el país.

Tras la chilenización del cobre en 1966 pasó a manos del Estado. En 2014 produjo 455.000 ton de cobre, aportando casi el 40% de los excedentes generados por la Corporación. Y la historia sigue, con desarrollos como Dacita y Pacífico Superior, a los que se suma Recursos Norte, un nuevo sector en el actual nivel de explotación del yacimiento que permitirá mantener sus niveles productivos mientras entra en operación la gran apuesta a futuro de este más que centenario yacimiento: el proyecto estructural Nuevo Nivel Mina.

La más nueva – Sierra Gorda
Inaugurada en octubre de 2014, Sierra Gorda SCM no sólo es la faena más nueva ya en producción en el escenario de la gran minería en Chile, sino que además ha marcado el ingreso de un nuevo actor a este grupo de productores: la minera polaca KGHM.

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Con una inversión de US$4.200 millones, producirá en régimen 110.000 ton de cobre al año y 25 millones de libras de molibdeno. Además, ya están trabajando con miras a la fase 2, futura ampliación que tiene como objetivo incrementar a 220.000-230.000 tpd el mineral procesado. La idea es replicar tanto como sea posible las capacidades de la fase 1 para duplicar el rendimiento.

No obstante, el título de faena más nueva será prontamente asumido por otro protagonista: Antucoya, propiedad de Antofagasta Minerals (70%) y Marubeni Corp. (30%). El yacimiento se encuentra entre las provincias de Antofagasta y Tocopilla, a una altura de 1.700 msnm. El proyecto, que ha implicado una inversión de US$950 millones, producirá en régimen 80.000 toneladas de cátodos de cobre electro-obtenidos al año.

La más grande – Chuquicamata

Las dimensiones de Chuquicamata son únicas: 1.000 metros de profundidad, 4.000 metros de largo y 3.000 metros de ancho. La mina a rajo abierto más grande del mundo se encuentra 1.650 kilómetros al norte Santiago, a 15 kilómetros de Calama y a 2.870 msnm. La División cuenta actualmente con 5.814 trabajadores, de los cuales 488 son mujeres.

La operación está cumpliendo este año su centenario, con la mirada puesta en el proyecto estructural Chuquicamata Subterránea. El desarrollo pretende recuperar los niveles productivos de la faena y extender su vida útil. Con una inversión total de US$4.200 millones, la iniciativa convertirá lo que hoy es el yacimiento a cielo abierto más grande del mundo en una de las mayores minas bajo tierra. Serán construidos cerca de 180 km de tunelería, incluidos dos piques verticales para extracción de aire de 918 m de profundidad y 11 m de diámetro, esto es más de siete veces la altura de la torre Entel.

La de mayor producción – Escondida
Ubicada a 170 kilómetros de Antofagasta y a 3.100 msnm, Escondida es la mina de mayor producción de cobre de Chile y del mundo. En 2014 la faena produjo 1.165.400 toneladas métricas, una ligera baja frente a las 1.193.700 toneladas métricas de 2013.

La operación -que comenzó en 1990- es operada por BHP Billiton y produce concentrado y cátodos de cobre. Da trabajo a unos 4.300 trabajadores propios y 12.000 contratistas. Actualmente Minera Escodida está comprometida en seis proyectos que, con un valor de US$12.000 millones, representan el 64% de la carpeta de inversiones de BHP Billiton, y permitirán asegurar los niveles de producción de la compañía en un contexto de menores leyes minerales.

Estas iniciativas contemplan una planta de óxidos; una segunda planta desaladora; el plan de crecimiento orgánico OGP1 -con una inversión cercana a US$4.200 millones-; una nueva planta concentradora; la central de ciclo combinado a gas Kelar; la pila de lixiviación dinámica y la ampliación de la pila de biolixiviación.

La mina subterránea más grande – El Teniente
Además de ser la más antigua, División El Teniente de Codelco posee también el título de la mina subterránea más grande del mundo, con más de 3.000 kilómetros de túneles. El 31 de diciembre de 2014 Codelco inició la extracción de mineral en el sector Pilar Norte, dando comienzo a las tareas del Nuevo Nivel Mina (NNM), que extenderá por 50 años la vida de esta operación.

Este proyecto brownfield involucra construir una mina subterránea completa, con un esquema de cinco niveles (hundimiento, producción, ventilación, transporte intermedio y transporte principal) de una sola vez, algo que no se ha hecho nunca en el mundo.

La ampliación de El Teniente persigue producir 137.000 tpd y así mantener su capacidad a una producción anual en régimen de 434.000 toneladas de cobre fino. A la fecha el proyecto presenta un avance total de más de 30%.

La de mayor altura – Caserones
Aunque las faenas chilenas suelen estar a una altura considerable, Caserones es el yacimiento que se ubica a una mayor altitud: 4.600 msnm.

La faena fue inaugurada oficialmente el año pasado y actualmente se encuentra en camino para completar su puesta en marcha. La minera ha sufrido demoras en el sistema de manejo de relaves, que ha significado restringir (aguas arriba) los niveles de procesamiento en la concentradora, y también tuvo que afrontar los embates del temporal que afectó a la región de Atacama a comienzos de año.

La empresa propietaria, Lumina Copper Chile, estima la vida útil de la mina en 28 años con una producción promedio anual de 30.000 toneladas de cátodos de cobre, entre 110.000 y 150.000 toneladas de concentrado de cobre, y 3.000 toneladas de concentrados de molibdeno.

En 2014 Caserones produjo 44.600 toneladas métricas de fino de cobre.