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Modelo sudafricano de construcción de caminos mineros

Una selección adecuada de los elementos que se utilizarán en el diseño de la rutas para trasladar el material y una periódica mantención de la vía, son aspectos centrales de este formato extranjero, que apunta a optimizar los recursos y elevar la producción en las faenas.

Incrementar la productividad a bajo costo no solo es un desafío que depende del resultado de las operaciones en las faenas mineras, también inciden factores que pueden jugar un rol importante así como el propio trabajo realizado al interior del yacimiento. Se trata de las labores de transporte y traslado de material, donde el diseño de caminos mineros adquiere una relevancia que puede contribuir al éxito del negocio.

Para lo anterior resulta clave disponer y seleccionar apropiadamente los elementos que serán utilizados en esta etapa, de manera de lograr un estándar que impacte positivamente en la productividad. Así lo destaca el “modelo sudafricano” de construcción de este tipo de caminos, y que el profesor de Ingeniería del Transporte de la Universidad de Pretoria, Alex Visser, doctor de la Universidad de Texas, Estados Unidos, detalló y presentó en Chile en el marco de un seminario internacional que sobre esta materia organizaron el Dictuc y el Departamento de Ingeniería de Minería de la Pontificia Universidad Católica.

A juicio de Visser, “una de las principales causas de un mal camino minero es la selección inapropiada de sus materiales, por lo que al seleccionar realmente los que se necesitan se solucionarán los problemas en distintas operaciones. Es decir, se subsana la erosión del terreno, el polvo en suspensión y los caminos disparejos”.

Según el experto, se debe contar con “datos básicos de la mina para realizar un correcto diseño geométrico del camino”. Esto último, entendido como “la capacidad que debe tener el camión para viajar de forma segura y a su máxima velocidad”.

En este sentido, el método sudafricano apunta, entre otros aspectos, a “evitar las curvas cerradas, pues junto a las nubes de polvo que se levantan en el trayecto dificultan la visibilidad del operador del camión, ocasionándole además problemas pulmonares o de respiración”, sostiene Visser.

Para este ingeniero civil existe un concepto que afecta el costo en transporte y que se denomina “resistencia al rodado, o resistencia adicional al movimiento de un camión. Por ejemplo, las rocas que afectan la movilidad de este o la arena que dificulta el normal movimiento del neumático”.

Al respecto, explica que “la resistencia al rodado afecta el costo del transporte, consume energía y combustible, por lo que el vehículo puede quedar fuera de operación y, por lo tanto, debe ser reparado”. En esta línea, hace ver que a mayor resistencia al rodado, el problema será mayor.

Otro punto que destaca es la mantención del camino, la que a su juicio, “debe efectuarse en una cantidad de tiempo adecuada y de forma periódica. De lo contrario, la resistencia al rodado será alta”.

De Sudáfrica a Chile

La forma de operar del modelo sudafricano de construcción de caminos mineros incluye al impact roller o rodillo vibratorio. Dicho implemento, conocido como la rueda sudafricana o rodillo triangular, “posee una mayor capacidad de impacto y compactación, alcanzando hasta un metro de espesor en esta última. Por lo tanto, podrá finalizar más rápido el proyecto”, según Visser.

Del mismo modo, también puede utilizarse el rodillo de malla, que destaca por su “buena compactación, ya que rompe las rocas más suaves y entierra las más duras”, indica.

A lo anterior se agrega un camión cisternas que lanza el agua a un bajo nivel del suelo, con un rociado muy cerca de la superficie para evitar el resbalamiento del vehículo. Este modelo fue presentado por Visser en Santiago, en el marco del referido seminario internacional.

Como parte de su estada en el país, Visser visitó instalaciones mineras de Codelco y de Antofagasta Minerals, donde pudo familiarizarse con el ambiente operacional minero chileno y entregar una retroalimentación de su experiencia en Sudáfrica y Australia en relación con la construcción de caminos mineros.

Tanto la visita de Visser como su presentación en el seminario internacional forman parte de las actividades del programa Innova “Gestión del impacto de monitoreo de perfiles dinámicos de caminos mineros en productividad, rentabilidad de activos y seguridad”, desarrollado por Pamlab UC – Dictuc Tyre, en el que participaron el Departamento de Ingeniería de Minería UC, el Centro de Ingeniería e Investigación Vial y Simula UC.