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Revista Minería Chilena Nº

septiembre de 2021

Mercado del Litio: Una plataforma de desarrollo para la minería nacional

Alrededor de un 42% del mercado mundial de producción del litio es aportado por los dos actores que se encuentran establecidos en Chile: SQM y Albemarle. De esta forma, se reafirma el potencial que tiene el país como principal depósito de este recurso a nivel mundial.

Un fuerte aumento en la demanda, debido principalmente a la creciente fabricación de baterías para vehículos eléctricos, es la tendencia que distingue al mercado del litio y que tiene a Chile, junto a Australia, como principales productores mundiales del denominado “oro blanco”.

Un aspecto que grafica el rol que juega nuestro país en esta materia, se aprecia en el porcentaje que representa en la producción mundial: alrededor de un 42% del total. Según detallan desde Corfo, en 2016 se produjeron 185.000 toneladas de carbonato de litio equivalente a escala global y, de ese volumen, del orden de 80.000 ton provinieron de Chile, específicamente de los dos productores que se encuentran establecidos: SQM y Albemarle. Hacia 2025 se proyecta un mercado de entre 600.000 y 700.000 toneladas por año, lo que da cuenta de su potencial.

En el plano interno, una serie de hechos han contribuido a enmarcar el desarrollo de este recurso. Entre ellos destacan la confirmación de no concesibilidad de este mineral que el Estado de Chile ratificó en 2016, luego que la Presidenta Michelle Bachelet recibiera el informe final de la Comisión Nacional del Litio con sus recomendaciones.

Con este hecho se configuraba una nueva política para la minería no metálica y la gobernanza de los salares, la cual dio, además, un rol clave a Codelco para que la estatal participe en el impulso de esta industria. Tras esas directrices, la cuprífera dio luz verde a las primeras gestiones para la creación de una filial ad hoc y la selección de un socio estratégico para el aprovechamiento de sus pertenencias en los salares de Maricunga y Pedernales.

Recientemente, la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CChEN) autorizó a Codelco para extraer hasta 325.045 toneladas de litio (equivalentes a una producción de 130.000 ton de Li) desde el Salar de Maricunga. Dicho permiso considera una extensión de 32 años, entre 2025 y 2057, periodo en el cual la minera podrá explotar, procesar y vender litio. Este plazo puede ser extendido a petición de la empresa, siempre y cuando cumpla con las normas del contrato y aún queden reservas en el lugar.

Inversiones privadas

En paralelo, la compañía Albemarle  (ex Rockwood Lithium) inauguró en mayo pasado, en el sector La Negra de Antofagasta, una planta de carbonato de litio grado batería, en la que invirtió US$450 millones, que le permitirá alcanzar una producción total de 44.000 toneladas por año, cuando esté a plena capacidad.

Fotografía: Gentileza de Albemarle

Adicionalmente, la firma tiene en carpeta un proyecto de expansión, a partir del acuerdo con Corfo, que espera inaugurar en 2020. La denominada planta 3 requerirá una inversión de alrededor de US$400 millones y significará duplicar la capacidad de producción hasta 82.000 ton/año.

En tanto, la chilena SQM ha anunciado un aumento de 30% en la capacidad de su planta de carbonato de litio grado batería, desde 48.000 a 63.000 toneladas métricas, y un incremento en su capacidad de producción de hidróxido de litio, desde 6.000 a 13.500 TM, un segmento respecto del cual tiene perspectivas incluso más favorables.

En el negocio mundial del litio, esta empresa tiene una participación que llega al 27% del mercado, con ventas anuales que se han duplicado desde 2007 y que hoy llegan a 50.000 TM, y que prevén superar este año.

En el plano internacional, la compañía continúa con el avance del proyecto de litio en el Salar de Cauchari, en Argentina, a través de Minera Exar, con una inversión estimada de US$100 millones para este año.

Primer Foro del Litio 2017

El martes 8 de agosto, Technopress, una empresa del Grupo Editorial Editec, realizará la I versión del Foro del Litio 2017. El evento pretende transformarse en un referente de la industria minera, para el análisis, el debate y networking en torno a temáticas relevantes relacionadas con el presente y el futuro del recurso, así como de la condición estratégica de los salares en nuestro país.

El encuentro, que se realizará en el marco del Mes de la Minería, en dependencias del Hotel Plaza El Bosque Nueva Las Condes de Santiago, contará con la presencia de importantes expositores, entre ellos el vicepresidente ejecutivo de Corfo, Eduardo Bitran.

Dentro de las temáticas que se tratarán durante la jornada, destacan la gestión pública y la administración de los salares, los antecedentes históricos de la minería del litio, la explotación sustentable de los salares y los aspectos regulatorios para el desarrollo del mercado, la actualidad de los mercados a nivel mundial y local, y la situación actual de la inversión y los proyectos a futuro, en torno a la cual se realizarán presentaciones de las compañías SQM y Albemarle, entre otras.