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Los “Más” en la minería chilena

Como ya es tradición, en este Mes de la Minería presentamos información actualizada de las operaciones que protagonizan el desarrollo minero en Chile, ya sea por ser las pioneras de la actividad en el país, las de más reciente lanzamiento, que enfrentan mayores complejidades de altura o son las más productivas.

La más antigua

El Teniente

Propiedad de Codelco, El Teniente se ubica 50 km al este de la comuna de Rancagua, en la Región de O’Higgins, a 2.500 msnm. Comenzó a ser explotada industrialmente en 1905, lo que marcó el comienzo de la gran minería en Chile. En sus orígenes el proyecto fue encabezado por inversionistas norteamericanos liderados por William Braden y posteriormente, gracias a los procesos de chilenización y nacionalización del cobre, pasó a manos del Estado chileno y con ello a Codelco.

En 2013 División El Teniente produjo 450.400 toneladas métricas finas de cobre en lingotes refinados a fuego (RAF), y barras de cobre anódico y ánodos de cobre. Como resultado del procesamiento del mineral también se obtiene molibdeno.

Codelco tiene en ejecución el proyecto Nuevo Nivel Mina, que permitirá a la estatal sumar 2.020 millones de ton de reservas, con una ley media de cobre de 0,86%, que se traducen –en un periodo superior a 50 años de operación– en más de 17 millones de ton de cobre fino, y una ley media de molibdeno de 0,022%.

El rajo más profundo

Chuquicamata 

La explotación industrial cuprífera de Chuquicamata comenzó en 1910. Actualmente ha llegado a una profundidad de más de 1.000 m, 4.000 m de largo y 3.000 m de ancho. Estas características la hacen ser la mina de rajo abierto más grande del mundo.

Conocido por culturas prehispánicas, el yacimiento está ubicado a 1.650 km al norte de Santiago, a 15 km de Calama y a 2.870 msnm. Además, incluye los procesos de flotación, fundición, lixiviación y refinación. De esta operación se obtienen además subproductos tales como barros anódicos y ácido sulfúrico.

Fotografía: Archivo MINERÍA CHILENA

En 2013 División Chuquicamata de Codelco alcanzó una producción de 339.000 toneladas, inferior a las 355.000 toneladas de 2012. El proyecto estructural Chuquicamata Subterránea explotará parte de los recursos que se ubican bajo el pit final, estimándose una tasa de producción en régimen de 140.000 toneladas por día de mineral. La iniciativa considera la explotación por medio de macro-bloques, con el proceso de extracción por block caving, en una mina subterránea que comprende cuatro niveles de producción; un túnel de acceso principal de 7,5 km; cinco rampas de inyección de aire limpio, y dos piques de extracción de aire, entre muchas otras obras.

La subterránea más grande

El Teniente

Ubicada en la comuna de Machalí y con 109 años de existencia, El Teniente es el yacimiento subterráneo más grande del mundo y ya cuenta con más de 3.000 kilómetros de túneles.

Hoy los mineros recorren túneles de cuatro metros de altura, son trasladados en buses y operan maquinaria pesada en los 11 niveles. El proyecto Nuevo Nivel Mina (NNM) permitirá mantener la capacidad de El Teniente en 137.000 toneladas por día (tpd), que equivalen a una producción en régimen en torno a 434.000 ton de cobre fino al año.

La iniciativa considera ampliar la explotación a un sector más profundo del cerro (cota 1.880 msnm). Entre 2011 y 2017 se ejecutarían 98.450 metros de túneles (desarrollos horizontales) y 3.454 m de desarrollos verticales: chimeneas de ventilación y piques de traspaso. De esta manera, se sumará una nueva superficie de 2.500.000 m2, asegurando la continuidad operacional de la División al extender la vida productiva de El Teniente en al menos 50 años.

La de mayor producción

Escondida

Minera Escondida está ubicada a 170 km de Antofagasta y a 3.100 msnm. Sus productos principales son concentrado y cátodos de cobre. La propiedad del yacimiento es compartida por BHP Billiton (57,5%), Rio Tinto (30%), el consorcio japonés Jeco Corporation (10%) y Jeco 2 ltd. (2,5%). La mina fue inaugurada oficialmente el 14 de marzo de 1991 con una capacidad inicial de 320.000 toneladas.

Escondida es la principal operación minera de cobre en el mundo, con una producción anual que supera el millón de toneladas. En el año fiscal 2014 (1 de julio de 2013-30 de junio de 2014) Escondida produjo 1,2 millones de tm de cobre, lo que representa un alza de 2% respecto del año fiscal 2013.

BHP Billiton quiere consolidar el liderazgo de la minera, para lo que se ha embarcado en un plan de inversiones por más de US$8.000 millones entre 2011 y 2017. La compañía inició la construcción de una nueva planta de desalinización de agua de mar de 2.500 l/s, lo que le permitirá a Escondida minimizar su dependencia de los acuíferos de la región.

La de mayor altura

Caserones 

El yacimiento Caserones se emplaza en el valle de Copiapó, 162 km al sureste de la capital de la Región de Atacama, a una altura de hasta 4.600 msnm. De propiedad de SCM Minera Lumina Copper Chile, sus reservas han sido estimadas en 1.047 millones de toneladas de minerales sulfurados, con una ley promedio de 0,34% de cobre y 126 ppm de molibdeno, además de unos 300 millones de ton de minerales lixiviables.

En mayo de 2013 se hizo el primer embarque de cátodos, en tanto, durante abril y mayo últimos se realizaron las pruebas con carga de la primera línea de la concentradora, y a fines de mayo se inició oficialmente el ramp up de la producción de concentrados de cobre, estimándose llegar a plena capacidad hacia octubre o principios de noviembre.

La producción estimada de Caserones es de unas 150.000 ton anuales de cobre en concentrado, volumen que irá decreciendo en el tiempo en función de la baja en las leyes del mineral, a un rango cercano a las 100.000 ton; a las que se suman 3.000 ton de molibdeno contenido en concentrado y 30.000 ton de cobre contenido en cátodos.

La más nueva

Ministro Hales (2013, diciembre)

Originalmente conocida como Mansa Mina, Ministro Hales (MH), involucró una inversión de US$3.100 millones y es el primer proyecto estructural de Codelco en entrar en operación.

Está ubicada a cinco kilómetros al norte de Calama. Aportará durante el primer quinquenio 200.000 toneladas de cobre fino y 330 ton de plata anuales, al contar con un recurso de 1.300 millones de ton y una ley media de 1,6% de cobre en el periodo en que operará como rajo abierto, ya que posteriormente pasará a explotación subterránea.

Ministro Hales producirá calcina (concentrado de cobre sin impurezas), que será tratada en la fundición de Chuquicamata, y como subproducto también producirá concentrado de cobre. Otro elemento particular de la nueva división es la alta producción de plata, que posicionará a Codelco como uno de los cinco principales actores de este mercado en el mundo.

Para el paso de la mina a operación subterránea, ya se tiene una ingeniería de perfil para partir entre 2018 y 2023. Una vez entrada en operación esta fase de DMH, las leyes minerales bordearían el 1%.

Cabe señalar que el puesto de mina más nueva lo perdería este año por el ingreso de Sierra Gorda.