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Revista Minería Chilena Nº457

julio de 2019

Los Bronces va a explotación bajo superficie

Anglo American ingresó a mediados de julio la iniciativa Los Bronces Integrado a tramitación ambiental. Felipe Purcell, vicepresidente de Asuntos Corporativos de Anglo American en Chile, destacó que se privilegiaron los aspectos ambiental y social, por sobre los técnicos y económicos.

“En los próximos años la gran minería del cobre se irá moviendo desde la zona norte a la central de Chile, donde se encuentra el 50% de los recursos del país. Sólo en el distrito formado por las minas Los Bronces y Andina se han identificado 200 millones ton potenciales de cobre, que presentan el 30% de los recursos de Chile y el 10% del mundo. Esto claramente es un desafío: ¿Cómo aprovechamos estos minerales en armonía con el medio ambiente y con los diversos intereses presentes en la zona?”.

Ese fue el planteamiento que sirvió de base para la presentación que hizo Felipe Purcell, vicepresidente de Asuntos Corporativos de Anglo American en Chile, en el marco del seminario “Hacia una minería subterránea sin efecto en superficie”, organizado por la Facultad de Ingeniería de la PUC, y que se centró en la futura iniciativa Los Bronces Integrado.

Al respecto, el ejecutivo de la compañía hizo hincapié en que esta operación se ubica en uno de los principales distritos mineros del mundo, con capacidad para seguir aportando al país por otros cien años. “Los Bronces cuenta hoy con aprobación ambiental para operar hasta 2036; sin embargo, para mantener sus niveles de producción necesita extraer mineral de sectores con mejor ley, de lo contrario la caída en su producción será inevitable”, advirtió.

Sostuvo, además, que en un contexto de alza de costos, de mayor dureza del mineral y de caída de leyes, la continuidad futura de la operación es incierta, “por eso, el desafío de Los Bronces hoy es darle continuidad a la operación de manera sustentable”.

Actualmente el mineral de esta faena se extrae en la alta cordillera de la Región Metropolitana (en Lo Barnechea) en el borde con Región de Valparaíso y con la División Andina; las plantas de chancado y molienda permiten bajar al valle una pulpa mineral -roca molida con agua-, por una tubería de más de 50 km de largo. En la comuna de Colina se ubica la planta concentradora de Las Tórtolas y el tranque de relaves; al término del proceso se recircula más del 80% del agua, llevándola de vuelta a la operación minera en la alta cordillera.

“Nos encontramos en un territorio con diversas sensibilidades desde un punto de vista social y ambiental: es el principal polo urbano y económico de Chile, en el viven más de ocho millones de personas y cuenta con una importante actividad agrícola. Además, la alta cordillera es rica en biodiversidad, tiene glaciares y áreas protegidas”, puntualizó Purcell, reiterando que este escenario hace que el desarrollo minero futuro en la zona central del país sea altamente desafiante.

Poner en valor los recursos

 

Por ello, la interrogante que se plantearon como Anglo American fue: ¿Bajo qué condiciones es posible poner en valor los recursos minerales existentes en ese territorio?

“Nuestra respuesta a este desafío -acotó- es innovar y re-imaginar la forma de hacer minería, de modo de lograr una propuesta que asegure la coexistencia de los intereses que todos los actores tienen respecto de la zona de montaña”.

Por eso, sostuvo que iniciaron hace tres años un trabajo enfocado a escuchar, a través de varios procesos de diálogo participativo, las necesidades, expectativas e inquietudes de los diferentes actores.

“El diseño del desarrollo futuro de Los Bronces se hace a partir de estos criterios de sustentabilidad, con estricta adherencia a ellos, adaptando así esta iniciativa a las condiciones del territorio  y  los intereses presentes en él”, afirmó.

Durante este proceso recordó que también se fueron descartando soluciones técnicas, “que si bien eran más atractivas desde el punto de vista económico, no atendían a la mirada integral del territorio, que nos impone priorizar los aspectos sociales y ambientales para  lograr una minería más sustentable (ver criterios en recuadro)”.

Asimismo, el trabajo de análisis e investigación incorporó las mejores prácticas que hoy se implementan en la industria minera a nivel internacional, y que -subrayó- demuestran que es posible que la actividad minera conviva con infraestructura, poblaciones y áreas sensibles, sin generar impactos en ellas.

Explotación subterránea

 

“La fase subterránea de nuestro proyecto considera extraer mineral de un nuevo sector en forma totalmente subterránea, evitando todo impacto en la superficie”, explicó Purcell, enfatizando este último punto.

Señaló que este sector se ubica 5,5 km al sureste del rajo actual, bajo el borde norte de Yerba Loca. “Esta fase utilizará un método innovador en Chile, hasta ahora aplicado acá a muy baja escala: se trata del Sub Level Stoping with Backfilling, que consiste en extraer el mineral desde distintos sectores por bloques subterráneos o caserones, ubicados a más de 200 m de profundidad (desde la superficie), los que se van rellenando después de extraer el mineral con una mezcla compuesta mayoritariamente por roca estéril, asegurando así su estabilidad”, detalló el vicepresidente de Asuntos Corporativos.

Los Bronces Anglo American web

Los Bronces se ubica en la alta cordillera de la Región Metropolitana (en Lo Barnechea) en el borde con Región de Valparaíso y con la División Andina.

 

De igual modo, puso énfasis en que Los Bronces Integrado no es un proyecto de expansión, ya que el mineral extraído reemplazará una parte igual del actualmente obtenido desde el rajo, pero que tiene menor ley. Además, si bien hará posible acceder a recursos con mejor porcentaje de cobre, esto se hará aceptando costos de mina más elevados: “los costos de este proceso minero serán aproximadamente tres veces mayores que los del tradicional rajo. Y sacrificando parte importante de la riqueza mineral presente; entre un 30% y un 50% será dejado en in situ para asegurar la estabilidad y el menor impacto en superficie”, señaló.

Para reforzar esta última preocupación, mencionó también que el acceso al nuevo sector subterráneo se hará desde la actual mina Los Bronces, a través de túneles a gran profundidad.

“En conclusión, hemos seleccionado la alternativa que constituye la mejor opción desde el punto de vista ambiental y social, priorizando estos factores sobre los técnicos y económicos. Estamos convencidos de que esta es la forma de hacer la nueva minería en este sector de alta cordillera del centro del país”, aseguró Purcell.

Criterios de sustentabilidad de Los Bronces Integrado

 

– Sin afectar glaciares.

– Sin afectar la biodiversidad de Yerba Loca y Los Nogales.

– Sin aumentar uso del agua.

– Utilizar la capacidad ya autorizada de los depósitos de relaves y de rocas no mineralizadas.

– Utilizar las plantas de procesamiento de mineral ya existentes, sin aumentos de su capacidad.

– Sin flujos adicionales sobre la ruta G-21.

Visión ecosistémica

 

Felipe Purcell reconoció, también, en su presentación que el diseño sustentable del proyecto supuso que no sería posible poner en valor los recursos minerales de la montaña, si no eran capaces de poner en valor lo ambiental y lo turístico de ese territorio.

Por ello, comentó que a partir de un extenso proceso de relacionamiento temprano, investigación y análisis surge un proyecto que se apoya “desde una visión ecosistémica de la zona de alta montaña, donde miramos al sistema en su conjunto, y nos desafiamos a lograr una integración respetuosa y armónica de la minería con los otros intereses presentes”.

Es así como estimó que la iniciativa considera una propuesta de valor “relevante para la Región Metropolitana, y que se traduce en trabajar de manera colaborativa para que la zona de montaña de Lo Barnechea sea reconocida a nivel mundial como un destino de actividades outdoors de alto estándar y gran riqueza medio ambiental. Y luego queremos hacer extensiva esta experiencia a los espacios naturales de montaña de toda la región”, sostuvo.

Para lograr este objetivo, dijo que están trabajando en alianza con diversos actores, como ONGs, fundaciones y asociaciones vinculadas a la montaña, e iniciativas de conservación de la biodiversidad, desarrollo de actividades outdoors, educación  ambiental, entre otras.

“Estamos convencidos de que estamos presentando al país un proyecto de alta calidad, innovador y respetuoso del entorno y de las comunidades. Creemos que llevar estos criterios a la práctica es la forma de hacer minería sustentable”, concluyó.