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René Rojas, director de Investigación de la Facultad de Química UC; Pamela Navarrete, coordinadora de I+D con la Empresa Área Minería; Conrad von Igel, director del Centro de Innovación UC.

Los avances del Centro de Innovación UC en minería

Entre otros proyectos, la entidad desarrolla en conjunto con las Facultades de Química e Ingeniería, el análisis de las salmueras del Salar de Atacama, con el objetivo de obtener baterías de litio de mayor duración y capacidad de carga.

A tres años desde su creación, en junio de 2014, el Centro de Innovación UC Anacleto Angelini, entidad ligada y emplazada en el Campus San Joaquín de esa casa de estudios superiores, ya cuenta con resultados concretos en materia de proyectos de investigación y desarrollo para la industria en general, y la minería en particular.

Desde su edificio de 9.000 m2, distribuidos en más de once pisos, donado por la familia Angelini, el Centro promueve la innovación abierta involucrando distintas disciplinas del conocimiento entre sus más de 100 empresas socias, de diferentes tamaños y provenientes de diversos sectores de la economía, tales como Google, Codelco, Agrosuper, Finning Cat, Entel, Banco Estado, el Centro de Astro Ingeniería UC y Frutos del Maipo, por mencionar algunas.

La iniciativa, a través del respaldo de una red de investigadores y académicos de 18 facultades, 32 escuelas e institutos y 39 centros pertenecientes a la Universidad Católica, entrega a sus asociados “soluciones integrales e innovadoras a sus desafíos, considerando las dimensiones económicas y tecnológicas, así como también sociales y medioambientales”, afirma Conrad von Igel, director del Centro de Innovación UC.

Para alcanzar dicho objetivo, desde sus inicios la entidad desarrolla una serie de actividades de networking, tales como talleres, meetups y seminarios a cargo de expertos nacionales e internacionales, en las que participan ejecutivos de las empresas socias, así como una red integrada por investigadores, académicos, estudiantes y emprendedores, además de representantes del sector público.

El edificio que aloja al Centro de Innovación UC tiene 9.000 m2, distribuidos en más de once pisos.

I+D para la empresa

El Centro cuenta con un equipo de investigación y desarrollo (I+D), cuya finalidad es permitir que el sector industrial, a través de contratos de I+D, realice proyectos de conocimiento aplicado, accediendo a equipos e infraestructura de la universidad para el desarrollo de productos y servicios de acuerdo a sus necesidades.

De esta manera, la articulación de proyectos “por encargo” de las empresas es parte importante de su quehacer. A la fecha, el Centro ha firmado 20 contratos de I+D con compañías de distintos rubros, por un total de $2.173 millones, siendo las principales áreas de investigación involucradas las de alimentos, energía y minería.

Baterías de litio más eficientes

Uno de los proyectos más avanzados de I+D en minería es el que la empresa química estadounidense Albemarle Corporation encargó a la Facultad de Química de la UC, para desarrollar nuevas tecnologías de almacenamiento de energía, utilizando sales de litio.

Albemarle (anteriormente Rockwood Lithium en Chile) bombea y concentra a través de radiación solar las salmueras del Salar de Atacama, las que luego son procesadas en su planta química de La Negra, al sureste de Antofagasta. Allí produce, entre otras sales, carbonato de litio grado batería, el material base utilizado para la fabricación de cátodos para baterías de iones de litio, cuya demanda va en aumento, debido a su empleo en el almacenamiento de energía solar, autos eléctricos y aparatos electrónicos en general, entre otras aplicaciones.

Una de las áreas de investigación del proyecto, en el que también están participando investigadores y equipos de laboratorio de la Facultad de Ingeniería de la UC, consiste en controlar el contenido de magnesio, una impureza que es necesario reducir al máximo en el proceso de obtención del carbonato de litio.

“Avanzar en este ámbito es vital para obtener mejores materiales que serán utilizados, por ejemplo, en nuevas generaciones de baterías, las cuales podrán almacenar una mayor cantidad de energía y tendrán ciclos de carga de mayor duración”, explica René Rojas, director de Investigación de la Facultad de Química e investigador principal del proyecto de Albemarle.

Añade que “lograr controlar el contenido de una impureza durante la extracción y tratamiento del mineral, simplificaría naturalmente el proceso de recuperación, lo que se traduciría en ventajas económicas para la empresa”.

La entidad promueve la innovación abierta involucrando distintas disciplinas del conocimiento entre sus más de 100 empresas socias.

El acuerdo de investigación tiene una duración de tres años y también considera la colaboración entre especialistas de la UC y el Argonne National Laboratory de Chicago, cuyo trabajo está centrado en la actualidad precisamente en analizar muestras reales e industriales del Salar de Atacama, para estudiar cómo el contenido de magnesio afecta el comportamiento de los materiales utilizados para cátodos, indica Rojas.

El investigador destaca, asimismo, que otro de los aspectos del proyecto consideró un análisis prospectivo de la totalidad de los componentes adicionales al litio contenidos en las salmueras extraídas desde el salar, que pudiesen estar en concentraciones de interés comercial para ser recuperados.

Servicios a la Minería

Otra de las funciones de la unidad de I+D es “vincular a la industria con el Departamento de Minería de la universidad, cuyo equipo de profesionales posee una vasta experiencia en la articulación de proyectos para el sector minero”, explica Pamela Navarrete, coordinadora de I+D con la Empresa Área Minería del Centro.

“Entre las soluciones que se han desarrollado desde el Departamento destacan los modelos de procesos para el enriquecimiento de minerales y extracción de metales, modelos de sismicidad inducida, planificación mina, gestión de activos físicos, economía de minerales y medio ambiente, neotectónica y modelos geológicos de yacimientos”, detalla.

De acuerdo a la profesional, también es destacable el estudio realizado junto a una compañía minera privada nacional, que consideró los posibles escenarios de desarrollo minero e impactos socioeconómicos y ambientales en la zona central de Chile, cuyos resultados “han sido clave para la definición de políticas públicas sobre el futuro de la minería del cobre en el país, plasmadas en la Hoja de Ruta de la Minería Chilena”, puntualiza Navarrete.

Doctorado con la Industria

Mirando hacia el futuro, Conrad von Igel comenta que en el Centro de Innovación UC ya están pensando en el próximo paso, que apunta a la creación del “Primer Programa de Doctorado con la Industria UC”, cuyo objetivo es formar profesionales con capacidades de investigación vinculadas a las necesidades del sector privado.

En la actualidad trabajan en estructurar el cuerpo académico y el comité industrial de este postgrado, “de manera de asegurarnos de que este nuevo programa realmente atienda las necesidades e intereses tanto de la academia como de la empresa”, concluye.