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Localización y gestión de relaves: Un desafío para la minería en Chile

Se prevé que los tranques de relaves en la zona central de Chile serán un tema sensible y de conflicto potencial. Según datos de Sernageomin, hoy existen 1.490 instalaciones mineras abandonadas en el país.

La minería avanza hacia el centro de nuestro país y con ello los tranques de relaves. Ante este fenómeno, Francisco Javier Veloso, vicepresidente de Asuntos Corporativos y Sustentabilidad de Antofagasta Minerals, ha hecho ver que “los tranques de relaves en la zona central de Chile van a ser un tema sensible como pocos y la industria minera tiene que desplegar toda la capacidad, porque la solución va por el lado de la innovación”.

El ejecutivo intervino en el seminario “Minería y Relaves” organizado por la Sociedad Nacional de Minería (Sonami), la embajada de Canadá y la Asociación Minera de Canadá, donde advirtió que “no hay mucha conciencia respecto de la importancia que tienen los tranques de relave para la industria y la ciudadanía en general”.

Tras destacar la importancia estratégica de la macro zona central, porque en ella vive el 60% de la población, se genera el 25% de las exportaciones agrícolas y se encuentran tres de los principales puertos del país, Veloso hizo ver que es probable que en esta zona se amplifiquen los conflictos: “La competencia por el territorio se va a acentuar no sólo por el territorio en sí, sino también por los recursos y por la mano de obra”. Y recalcó la importancia de adelantarse a este escenario.

Al respecto, Alberto Salas, presidente de Sonami, recordó que “en Chile se produce más relave que cobre, y por ello es indispensable un programa científico que permita a todos los sectores formarse una opinión respecto de la viabilidad sobre el emplazamiento de los relaves”.

Situación actual de los relaves

Pero también es crítica la información sobre la condición en que se encuentran hoy los relaves, sobre lo cual la ministra de Minería, Aurora Williams, señaló que “hay una situación que lamentamos, y es que existen empresas que no están dando antecedentes en sus informes trimestrales sobre el estado de sus relaves y eso es una obligación y debe cumplirse”.

Punto que también abordó el subdirector de Minería del Sernageomin, Antonio Videka, quien indicó que hay 1.490 instalaciones mineras abandonadas y que el organismo no tiene recursos para poder fiscalizarlas a todas.

Según el senador Baldo Prokurica, integrante de la Comisión de Minería y Energía de la Cámara Alta, en la Región de Atacama existen 164 relaves, de los cuales 91 están abandonados. “Pese a ello, el tema de la seguridad lo hemos enfrentado relativamente bien como país, pero tenemos que abordar la problemática respecto del ordenamiento territorial, porque somos un país enorme, donde creo que es posible buscar alternativas viables para no sufrir las consecuencias más adelante. Es por ello que se hace necesario un estudio especializado realizado por el Sernageomin y que pueda dar luces a este desafío”, sostuvo, en referencia a la disposición de relaves.

De acuerdo con datos entregados por Juan Rayo, gerente técnico de JRI Ingeniería, el 40% de las toneladas de relaves que se depositan en el país tiene algún grado de conflicto. “En Chile hace falta un apoyo decidido del Estado y la empresa privada para desarrollar tecnología que pueda ser una alternativa real para superar la conflictividad actual y la potencial. Sólo la tecnología permitirá a la minería seguir creciendo. Ese desarrollo tecnológico será un tema más fuerte que mejorar las regulaciones ambientales en la minería”, aseguró el especialista.

Experiencia canadiense

Como un modo de mejorar la gestión y tratamiento de relaves en Canadá, Rick Meyers, vicepresidente de Asuntos del Norte y Técnicos de la Asociación Minera de Canadá (Mining Association of Canada, MAC), explicó el incremento en su país de comités de expertos independientes encargados de revisar periódicamente los relaves.

Rick Meyers, vicepresidente de Asuntos del Norte y Técnicos de la Asociación Minera de Canadá

“Esto ha sido una muy buena medida, ya que estos grupos de expertos los componen aborígenes, comunidades, representantes de los trabajadores, ONGs, especialistas extranjeros y nacionales, junto con uno de nuestros directores, de manera que existe una mayor seguridad respecto a su gestión, certificación y sobre todo en la validación social por parte de todos los sectores involucrados, de que se están cautelando las variables de manera debida”.

Meyers calificó esto como “un gran cambio” en el manejo de los pasivos ambientales en Canadá, considerando que la falta de regulación antes de 1970 dejó una herencia considerable de estos pasivos, que ha significado más de 80 fallas asociadas a relaves con consecuencias trágicas desde 1961 a la fecha.

En 1997 una comisión especializada desarrolló recomendaciones para la gestión de relaves y ya en 2008 se publicó el primer manual de gestión con lineamientos generales donde se incluyen aspectos de planificación, revisión, roles, responsabilidades, entre otros. Asimismo, se divulgó una guía que incorpora aspectos de auditoría y evaluación, con el fin de dar las directrices generales para estandarizar las políticas de gestión de relaves.

“Todo esto es obligatorio para nuestros miembros, que son más de 85 entre empresas mineras y de ingeniería. Pero aún queda mucho trabajo por hacer en Canadá en la unificación de estos criterios. La dificultad en muchas ocasiones no es cumplir solamente con la ley, sino que ir más allá, porque los problemas ocurren por razones que exceden el orden legal”, destacó Meyers.

Desarrollo tecnológico

En el ámbito de nuevas tecnologías, en FLSmidth desarrollaron una alternativa innovadora, según detalla Sergio Prado, Minerals manager de la empresa. Se trata del filtro AFP 2040 Colossal, capaz de filtrar grandes volúmenes de relaves. “Cada uno de estos filtros, dependiendo de las características del material –principalmente de la cantidad de arcillas presentes en los relaves– puede filtrar entre 10.000 y 12.000 toneladas diarias”, precisa.

Según el ejecutivo, “filtrar relaves permitirá ser más eficientes en la recuperación de agua de proceso en las plantas de procesamiento de minerales, por lo tanto, impactará en los tamaños de las instalaciones de impulsión de agua de mar. En ese contexto –recalca–, la implementación de filtrado de relaves y de plantas de impulsión de agua de mar son proyectos que se complementan”.

Tailings 2015: Avances y aspectos deficitarios en la gestión de relaves

Dado que las proyecciones de la minería apuntan a que la extracción de mineral avanzará hacia la zona centro de Chile, uno de los temas más comentados durante Tailings 2015 fue el posible incremento de los conflictos territoriales y por los recursos que enfrentará la minería, así como también la gestión de los mismos.

En la oportunidad se mostraron tanto los avances en esta materia como los aspectos deficitarios. Respecto de los primeros, se presentaron modelos matemáticos avanzados y su aplicación en simulación del comportamiento de los tranques de relaves, así como también tecnología aplicada para recabar datos fidedignos en tiempo real sobre estas instalaciones.

En cuanto a las falencias, Francisca Falcón, jefa del Departamento de Tranques de Relaves de Sernageomin, señaló que “esperamos que las empresas informen sobre la situación de sus relaves, ya que es obligatorio. Por lo demás, es sancionable la no entrega de estos informes. A la fecha, estamos a la espera de que las empresas se pongan al día”.