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Impacto de recientes incendios en los costos de plantas SX

Por muchos años las plantas de extracción por solvente de cobre habían estado libres de incendios importantes. Sin embargo la situación cambió radicalmente en el año 1999 cuando un gran siniestro tuvo lugar en la operación de Olympic Dam, de Western Mining en South Australia.

Desde ese momento han existido otros tres incendios grandes, incluyendo un segundo incendio en Olympic Dam; uno en Phelps Dodge Morenci, en Arizona, y otro en Minera María, México.
Se piensa que la electricidad electroestática ha sido la causa más probable del segundo siniestro en Olympic Dam, y también puede haber jugado un papel importante en el primero. Respecto a las posibles causas del incendio en Minera María, no existe a la fecha ninguna información pública disponible.
Uno de los tópicos principales que surge de las investigaciones, es la capacidad del diluyente de inflamarse bajo ciertas condiciones.
Estos incendios indudablemente tendrán un gran impacto a la vista de las compañías de seguro, las que inevitablemente demandarán cambios de diseño y sistemas de protección más efectivos, todo lo cual podría significar aumentos importantes en los costos de las plantas de SX. Los posibles cambios podrían involucrar mayores espacios entre los distintos bancos de las plantas; evitar el empleo polietileno de alta densidad, especialmente en tuberías; un mejor control y reducción de la estática y medidas de seguridad y procedimiento de operación más exigentes.
Cumplir con estos criterios es factible, aunque más costoso para los nuevos proyectos. Sin embrago, podría ser muy difícil para algunas operaciones existentes, especialmente aquellas que usan el polietileno de alta densidad en forma extensiva, como ocurre en muchas operaciones en Chile.
Esta materia será analizada en forma especial por expertos internacionales, en el marco de la conferencia de cobre Alta 2005, que tendrá lugar en Perth, Australia, entre el 18 y 20 de mayo.