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Identificación y manejo de insumos críticos: Proceso crucial para proyectar la industria minera

Los riesgos de desabastecimiento y el peso relativo en la estructura de costos son fundamentales para definir un producto o servicio como crítico. A la vez, la eficiencia en la gestión de estos insumos en minería requiere planificar y racionalizar su adquisición y consumo, considerando el mercado de proveedores a los cuales están asociados.

“Tomando en consideración los actuales niveles de importaciones de cal y la capacidad de producción a nivel nacional, el abastecimiento de cal para la minería y otros usos está asegurada hasta 2022. De ahí en adelante, el abastecimiento depende del nivel de concreción de los proyectos mineros y de la estrategia para satisfacer la nueva demanda (aumento de producción nacional y/o aumento de importaciones de cal)”.

Esta proyección de mediano plazo sobre la producción de cal y su demanda desde la industria minera chilena forma parte del contenido del informe de la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco) “Análisis del mercado de insumos críticos en la minería del cobre”, publicado en 2016.

La relevancia del seguimiento de la oferta y el comportamiento del mercado de la cal, radica en que la situación de disponibilidad de este producto podría ser crucial para un proyecto u operación minera chilena en el mediano y largo plazo.

En consecuencia, este insumo se convierte en “crítico” a partir de un diagnóstico que considera principalmente los riesgos de desabastecimiento, la alta dependencia de las importaciones o la configuración de un monopolio del producto en pocos oferentes, como también la importancia o peso relativo en la estructura de costos.

Cochilco ha fortalecido su línea de trabajo en el área de insumos críticos, ante la ausencia de un método consistente y sistemático para identificar y monitorear los factores claves para la industria. Como punto de partida de esta tarea, la institución determinó adoptar las definiciones generales ya validadas internacionalmente, y adaptarlas al campo de los insumos mineros.

Tabla Insumos Críticos para la Minería

Sergio Hernández, vicepresidente ejecutivo de la institución, explica que tanto la metodología establecida como los estudios realizados a partir de ella, permiten prever la evolución de la oferta y demanda de bienes indispensables para la sostenibilidad del sector y los diversos actores que lo integran.

“Por ejemplo, en la actualidad la producción nacional de algunos insumos enfrenta una fuerte competencia extranjera, en casos como las importaciones de cal desde Argentina y de las bolas de molienda desde China. Es interesante saber lo que ocurre en dichos mercados”, explica el ejecutivo.

Además de estos dos productos, Cochilco está analizando otros cuatro insumos críticos: floculantes, neumáticos para camiones de extracción Off the Road (OTR), camiones de extracción (CAEX) y palas de carguío.

También, la institución hace seguimiento de otras variables que han adquirido especial importancia en la industria minera chilena: agua, energía eléctrica, ácido sulfúrico, inversión y capital humano, entre otras.

 Control y racionalización

La identificación de los insumos y la proyección de su comportamiento son procesos dinámicos que responden a múltiples factores de carácter local e internacional. Leonardo Silva, director de carrera área Minería y Metalurgia de Inacap Renca, indica que en Chile es posible apreciar este fenómeno en casos como la energía.

En este sentido, el académico resalta la necesidad de aplicar un sistema de gestión eficiente de este tipo de insumos, la cual debe considerar planificaciones de corto, mediano y largo plazo, con el objetivo de racionalizar su consumo en relación al stock de cada uno de ellos.

“Es esencial mantener el control del costo mina o planta de la explotación de mineral, en el cual uno de sus principales componentes es el uso de este tipo de insumos”, explica. Como ejemplo, destaca la relevancia de contar con planes de mantención predictiva y preventiva de equipos, para aumentar la vida útil de productos como bolas de molienda y neumáticos.

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Dada su escasez en el norte de Chile, el agua es materia de especial atención para la sustentabilidad de la minería.

Por ejemplo, en el caso de la Empresa Nacional de Minería (Enami), uno de los principales aspectos mediante los cuales se ejerce el control del suministro de productos y servicios, es la selección y desarrollo de proveedores. Así, la compañía busca garantizar criterios como adecuación técnica, confiabilidad de operación, rendimiento productivo y vida útil, y compatibilidad ambiental.

Una muestra de lo anterior son las condiciones que exige la empresa a través de los términos de licitación del servicio de transporte de ácido sulfúrico. Junto con los habituales requerimientos económicos, financieros, comerciales y legales, se exigen antecedentes respecto de:

  • Calidad y experiencia del personal acreditado.
  • Capacidad de respuesta y procedimiento ante emergencias.
  • Seguridad del personal, prevención de riesgos y protección ambiental.
  • Equipos de Protección Personal (EPP) que serán suministrados al personal de servicio, según áreas de trabajo.

Además de establecer criterios específicos hacia los proveedores, la estrategia de insumos críticos requiere determinar periódicamente el grado de influencia de cada uno de ellos dentro de la cadena de valor de la empresa. Esta evaluación debe incluir el seguimiento de cada mercado en particular, estableciendo el comportamiento de la oferta, la demanda y la evolución de los precio

“En general, nuestros análisis indican que para el caso de los suministros y equipos críticos, la oferta se concentra en  pocas empresas, en donde, una vez elegido el proveedor, aumenta el poder negociador de éste, haciendo difícil la sustitución. De ahí, la importancia de crear una alianza estratégica entre la empresa y el proveedor para asegurar una gestión eficiente de los insumos”, indica Sergio Hernández.

Un tercer aspecto relevante al respecto es la consideración de las particularidades que determinan el tipo de minería que se desarrolla en Chile: antigüedad de los yacimientos, leyes decrecientes, dureza de la roca y escasez de agua.

Atención a los cambios

Al observar la evolución de la minería en respuesta a nuevas exigencias, es posible apreciar cambios en el grado de “criticidad” de los productos y servicios involucrados en esta industria. Como ejemplo, la energía eléctrica se ha transformado en un insumo altamente crítico para la minería, tomando en cuenta la complejidad de su oferta en términos de disponibilidad y costos asociados.

Ministro Hales

El alto requerimiento de capital humano especializado en minería, hace que esta dimensión sea considerada crítica para la industria.

Sin embargo, el incremento de la competitividad de otras fuentes y la influencia de políticas públicas específicas, están cambiando esta situación. “El impulso que se le ha dado a las ERNC y la futura interconexión entre el SING y el SIC han hecho caer los precios y, de paso, han disminuido su criticidad en la minería”, constata el vicepresidente ejecutivo de Cochilco.

La situación de las empresas proveedoras de la minería también impulsa cambios en la categorización. “La buena relación entre ellas y sus mandantes dependerá principalmente de cómo fluctúa el precio del mineral, así como de los resultados obtenidos en el negocio bilateral mediante las licitaciones”, indica Leonardo Silva.

Distinción en el análisis

De acuerdo con la metodología establecida por Cochilco, es necesario establecer la distinción entre las categorías de insumo crítico y estratégico, junto con explicar cómo se vinculan.

La diferencia entre insumos críticos y estratégicos es que para los segundos se requiere una mirada de largo plazo, pensando en la concreción de potenciales proyectos para los cuales es fundamental contar con dicho insumo. Por lo anterior, es probable que un insumo sea crítico y estratégico a la vez.

Por ejemplo, el agua es un insumo que es crítico y estratégico a la vez, por las siguientes razones:

a) Es crítico porque, por un lado existe baja disponibilidad (especialmente en el norte del país) y, por otro, dicha escasez ha hecho que algunas operaciones opten por la instalación de plantas de desalación de agua de mar, lo que aumenta notablemente el costo de dicho insumo.

b) Además, es estratégico para la minería, porque la baja disponibilidad de agua en las regiones del norte del país se mantendrá en el futuro, y genera un problema que deben sortear las compañías mineras para el desarrollo y materialización de nuevos proyectos mineros de la industria del cobre.