Fotografía: Gentileza de BHP

Escondida inauguró la mayor desaladora de Sudamérica

La inversión refuerza la estrategia hídrica de la empresa; clave para reducir el consumo de agua fresca por parte de la minera y para mantener su producción de cobre.

La estrategia hídrica 2018-2030 de Minera Escondida tiene como objetivos aumentar el consumo de agua desalinizada, incrementar la recuperación del recurso desde sus procesos y reducir gradualmente el uso de acuíferos como fuente de obtención de este insumo crítico.

La operación de la nueva Planta Desalinizadora EWS de la compañía, ubicada en Puerto Coloso (Antofagasta) –donde ya contaba con otra unidad-, tiene un rol clave para alcanzar estas metas, dadas sus características técnicas y capacidad de tratamiento, de 2.500 l/s, que la sitúan como la de mayor magnitud en Latinoamérica.

La ceremonia de inauguración de EWS contó con la presencia de los ministros de Minería, Baldo Prokurica, y de Economía, Fomento y Turismo, José Ramón Valente. En sus respectivos discursos, ambos secretarios de Estado destacaron la relevancia de este proyecto, como muestra del desarrollo del sector y de la reactivación productiva y de inversiones en el país.

Desde la perspectiva de la compañía, Daniel Malchuk, presidente de BHP Minerals Americas, indicó que la planta constituye “el corazón” de la estrategia hídrica de Escondida. “En Chile aspiramos a reducir completamente el uso de agua fresca a partir de 2030. Hemos avanzando en esta transición y lo seguiremos haciendo progresivamente en los próximos diez años”, proyectó.

En la misma línea, Mauro Neves, presidente de Minera Escondida, resaltó la relevancia de EWS para el funcionamiento integrado del yacimiento. “Actualmente estamos operando tres plantas concentradoras de manera simultánea, que nos permiten una mayor capacidad de procesamiento para mantener nuestra producción de cobre. En esto, la nueva planta desalinizadora juega un papel fundamental”, resaltó.

Cambios urgentes

Durante la inauguración de la Planta EWS, el ministro de Minería se refirió a la modificación y modernización del sistema de evaluación de proyectos, para facilitar la materialización de inversiones en el sector.

“Vamos a hacer cirugía mayor en disminuir los permisos para concretar proyectos. No puede ser que un empresario de la pequeña minería necesite 53 autorizaciones sobre múltiples temas, para poder iniciar sus operaciones. No lo queremos y vamos a hacer todos nuestros esfuerzos para que esto mejore”, enfatizó la autoridad.

También explicó que existe comunicación y trabajo conjunto entre distintos ministerios y entidades públicas, para considerar las diferentes opciones e implicancias de los cambios que serán impulsados.

“Necesitamos que la burocracia se reduzca al máximo sin dejar de respetar las leyes y los convenios internacionales a los cuales ha adherido nuestro país en áreas como medio ambiente, pueblos originarios y participación de las comunidades. Esto resulta clave para lograr los objetivos de inversión, desarrollo social y generación de empleo de este Gobierno”, expresó el secretario de Estado.

Características de la planta

Foto 4. EWS (1)

La nueva planta desalinizadora de Escondida suma su capacidad de procesamiento de 2.500 l/s, a la unidad de 525 l/s, que ya cuenta con doce años en operación.

La construcción de EWS se extendió entre 2013 y 2017, y demandó una inversión de US$3.430 millones. Incluyó el desarrollo de dos tuberías de 42” para el transporte del agua a 3.200 metros sobre el nivel del mar; cuatro estaciones de bombeo de alta presión; un reservorio en el área de la mina; e infraestructura eléctrica de alta tensión para alimentar el sistema.

Con el fin de asegurar la energía para impulsar el agua de mar a la faena, BHP adjudicó un contrato de largo plazo para desarrollar la Central Kelar. Originalmente, ésta se ideó como una planta de generación a carbón, para luego transformarse en una unidad de ciclo combinado a gas natural, como parte de la estrategia de sustentabilidad productiva y ambiental de la compañía internacional.

Foto 3. GraficaProcesoPlanta

Las principales áreas operacionales que conforman EWS son:

1.- Sistema de captación de agua de mar.

2.- Sistema de pre-tratamiento de agua de mar para realizar limpieza fina.

3.- Sistema de osmosis inversa (OI), que permite obtener el agua adecuada para los procesos mineros.

4.- Reservorios de agua y estaciones de bombeo de alta presión para conducirla a las instalaciones de Escondida, ubicadas a 180 km de distancia y a 3.200 msnm.

5.- Sistema de transmisión de energía para alimentar las instalaciones de la planta.