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Revista Minería Chilena Nº407

mayo de 2015

Cerro Negro, nueva operación de Goldcorp en Argentina

La joven y moderna faena de oro y plata está en su segundo trimestre de producción comercial. En 2015 proyecta producir de 425.000 a 475.000 oz de oro, mientras que para su primer quinquenio de operación prevé un promedio de 525.000 oz anuales.

El paisaje patagónico argentino es imperturbable. Ni siquiera las “cigüeñas” (equipos que están en las perforaciones petroleras y hacen el bombeo mecánico) ni las manadas de guanacos alteran la serenidad en el camino a Perito Moreno, pueblo ubicado al norte de la provincia de Santa Cruz. En esta localidad de 5.000 habitantes reside el emprendimiento más reciente de oro y plata en la vecina nación: Cerro Negro, operado por la empresa canadiense Goldcorp. Grupo Editorial Editec –con sus publicaciones MINERÍA CHILENA y LATINOMINERÍA–estuvo de forma exclusiva en la faena, convirtiéndose en el primer medio periodístico que la visita ya en su etapa de producción.

Cerro Negro entró en funcionamiento a fines de 2014 con una inversión de US$1.700 millones, donde gran parte del gasto se destinó a la construcción de la planta de procesos. En su desarrollo trabajaron alrededor de 3.500 personas y la primera alimentación de mineral se hizo el 15 de julio de 2014, alcanzando la producción comercial en enero último.

El viaje hasta el puesto de tranquera de Cerro Negro demora casi una hora y desde ahí son 45 minutos más para llegar hasta el Campamento Eureka (tiene 14 módulos para hospedar a 818 trabajadores), que es la primera instalación ubicada en los 250 km2 que abarca toda el área. Lleva ese nombre por la mina Eureka, que está al 100% de producción y que, junto a Las Marianas, abastece actualmente a la operación. Esta última mina se compone de las vetas Mariana Central y Mariana Norte. A futuro, se le sumarán San Marcos, Bajo Negro y la única explotación en superficie: Vein Zone.

Algo más de 20 minutos dura el traslado desde el Campamento Eureka hasta Las Marianas. Germán Cruz, jefe de Operaciones Mina, explica: “Estamos trabajando en cuatro niveles en total y la producción es irregular, con días de extracción de roca volada estéril y mineral. Como estamos en desarrollo, generalmente es estéril y al día son unas 400 ton en promedio”. La dotación total es de 170 personas y son cuatro los grupos que trabajan dentro de la mina, en turnos de 7,15 hrs.

Concluido el itinerario subterráneo, la próxima escala es el Campamento Vein Zone (preparado para hospedar a 1.860 mineros) para después conocer la planta, diseñada para 4.000 tpd con un estimado de 184 ton/h, que está instalada a sólo metros y que ocupa en total unos 5,5 km x 1 km.

El campamento es  moderno y espacioso, preparado para el confort y la recreación de sus huéspedes.

Planta de proceso

El recorrido continúa con el ingreso a la planta. Recibe a los presentes el sonido proveniente del imponente molino, que mide 11 m de largo y 6 m de diámetro. “Es único”, resalta Julio Miranda, gerente de Planta, porque no hay otro de su tipo en Sudamérica,  con tecnología que es usada solamente en minas auríferas de Sudáfrica. “Es accionado con un sistema de piñón corona que permite girar en ambos sentidos, tiene un motor de 7,25 MW y puede trabajar ya sea como molino de bolas o molino SAG, siendo esta última modalidad la que empleamos ahora”, añade.

La planta es de última generación (creada por profesionales argentinos y extranjeros, y desarrollada en Estados Unidos) y muy flexible, porque está ideada para aumentar su capacidad.

“El circuito se ha diseñado con una doble capacidad de molienda, es decir, 8.000 tpd. Para aumentar la capacidad se dejaron los espacios. Hay áreas para colocar dos tanques de lixiviación y otra para colocar un espesador adicional. Hoy tenemos cinco tanques de lixiviación y todos están trabajando de forma serial”, detalla Miranda.

En los cinco meses de su puesta en marcha, mientras se ponía a punto la planta, la producción de Cerro Negro fue de 152.100 oz de oro. En marzo de este año, la recuperación del oro rondaba el 90%-92% y el 80% de la plata. “Está definido un 90% para el oro y el 60% para la plata. Estamos logrando casi un 20% de mejora en la plata y un 2% en el oro. Esto depende de algunos parámetros operativos y de los reactivos adecuados. Estamos optimizando la fórmula del reactivo para adicionarlo al circuito”, señala el gerente de Planta de Cerro Negro. El producto final es metal doré, que contiene un 10,8% de oro, 1% de impurezas y el resto de plata. Cada lingote pesa 120 kg.

Según los datos más recientes, Cerro Negro posee 5,26 millones oz de oro en reservas probadas y probables en comparación con las 5,74 millones de oz cuantificadas al 31 de diciembre de 2013, debido a las leyes de corte más altas resultantes de mayores costos.

Las obras que quedan por hacer este año son: completar el almacén de cianuro y el laboratorio químico definitivo en Vein Zone, que apoyará la operación de planta y el servicio técnico mina. “Siempre hay mejoras desde lo estructural, como los accesos de las bombas y hacer algunas pasarelas; tenemos el proceso definido para determinados parámetros operativos, pero hay que encontrar el óptimo y estamos haciendo algunas inversiones para ello, ya sea en el uso de agua o en las recuperaciones de nuestros metales”, precisa Julio Miranda.

Datos de Cerro Negro

-Cerro Negro es la segunda experiencia de inversión de Goldcorp en Argentina. Desde 2008 tiene una participación del 37,5% en Bajo La Alumbrera.

-Desde que Andean Resources adquiere el yacimiento, pasaron 14 años para ponerlo en marcha.

-Las obras de infraestructura incluyeron una red de energía eléctrica con conexión al Sistema Interconectado Nacional trasandino.

-1.600 personas trabajan actualmente, siendo el máximo de empleados, de los cuales 23 son mujeres.

-La actividad de exploración se suspendió en el tercer trimestre de 2013 hasta el mismo período de 2014. Con el fin de apoyar el desarrollo futuro en Bajo Negro y Vein Zone, la perforación se reanudó en el cuarto trimestre de 2014.