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Panel inaugural.

Anuncios y alto interés marcaron el Primer Foro del Litio

La institucionalidad para el desarrollo del mineral, las tendencias de mercado, el liderazgo (eventualmente en riesgo) de Chile, el proceso de su industrialización y las empresas seleccionadas para participar, guiaron la pauta de la conferencia, organizada por Technopress.

La capacidad de Chile por mantener o no su liderazgo en este negocio –donde se mueve entre el primer y segundo lugar–, el carácter estratégico y no concesible del recurso, la evolución de los precios, los proyectos de inversión de los principales actores, la necesidad de agregar valor a la producción, son las temáticas que han estado marcando la agenda en torno al litio y que fueron recogidas en el primer foro dedicado a la explotación y desarrollo de este mineral.

El Foro del Litio 2017, que reunió a más de 200 asistentes, fue la plataforma elegida por Corfo para dar a conocer, a través de su vicepresidente ejecutivo, Eduardo Bitran, la lista corta de empresas seleccionadas para continuar en el proceso de industrialización de este recurso en Chile. La comisión evaluadora dejó a un total de siete firmas que seguirán en carrera, entre las que se encuentran principalmente chinas y otras provenientes de Rusia, Corea, Bélgica y Chile.

Las empresas seleccionadas para la segunda etapa son:

-Gansu Daxiang Energy Thecnology Co Ltd., de China.

-Jianmeng Kanhoo Industry Co. Ltd., de China.

-Molymet, de Chile.

-Samsung SDI Co. Ltd., de Corea.

-Suchuam Fulin Industrial Group Co. Ltd., de China.

-TVEL Fuel Company of Rosatom, de Rusia.

-Umicore, de Bélgica.

De acuerdo al cronograma, la fase que inician estas empresas es la de “Proyecto de inversión de productores especializados de litio en Chile”, dentro de un plazo que no debiera exceder al 1 de diciembre de 2017.

Según Corfo, la convocatoria busca potenciar el desarrollo de la industria en torno al litio, para convertir al país en un actor relevante en la región y a nivel mundial en la producción, comercialización, generación de valor agregado y encadenamiento productivo.

“Esto no va a ser un concurso de belleza; va a haber una garantía de seriedad en la oferta con costos para aquellos que no sean capaces de cumplir. No necesariamente tenemos que seleccionar a una sola compañía, porque de acuerdo a cómo se den las perspectivas de producción, el volumen de litio disponible va a superar probablemente las 20.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE) y eso eventualmente permitiría, dependiendo del tamaño y la escala, entre una y tres compañías que puedan ser seleccionadas”, afirmó Bitran.

Foto 2 Foro Litio (01_Eduardo Bitran)

Vicepresidente ejecutivo de Corfo, Eduardo Bitran.

¿Estratégico o no?

Una mirada crítica respecto de la institucionalidad que regula la explotación del litio en Chile, aportó el presidente de Sonami, Diego Hernández, quien recordó que desde 1979 este recurso no es susceptible de concesión, “por motivos que hoy, de acuerdo a nuestro criterio, no son válidos”, dijo. El representante gremial sostuvo que “no existen razones para considerar al litio como un mineral estratégico” y que ningún país lo consigna así, excepto Chile. “Una característica de los bienes estratégicos es su escasez, situación que en el caso del litio no se produce”, añadió.

Hernández destacó que este mineral puede ser valioso para el desarrollo económico de Chile, por lo que instó a adecuar la legislación “para que el sector privado pueda acceder libremente a estos recursos”. Advirtió que, de no haber cambios legales en este sentido, es muy probable que la nueva capacidad futura de procesamiento se instale en otros países, como Australia, Estados Unidos, Canadá, China, Argentina o Bolivia.

En relación con la explotación de los salares, el abogado Cristián Quinzio hizo ver que un problema que se suscita se debe a que las salmueras, además de litio, contienen otros minerales, tales como potasio, magnesio, boro, entre otros, los cuales son concesibles. “En consecuencia, la extracción de salmuera conlleva también a la extracción de diversas sustancias minerales de las cuales sólo el litio es inconcesible”, indicó.

El mercado

De acuerdo con los datos que manejan en Corfo, la producción de litio en Chile habría llegado a 97.000 toneladas y las ventas a 79.000 ton de LCE en 2016, lo que ubicaría al país como el primer productor mundial de este recurso. Pero según cifras de SQM, ya el año pasado Australia nos habría superado, pasando a representar el 40% del mercado de litio y Chile, el 36%.

Una tendencia contundente es el incremento de la demanda mundial que, a juicio de Juan Esteban Fuentes, consultor jefe de Sudamérica del CRU, crecerá “un poco más del 8% anual compuesto en los próximos diez años, llegando a superar las 400.000 toneladas de litio equivalente”, en una industria que actualmente maneja volúmenes levemente superiores a las 200.000 ton.

Al respecto, Daniela Desormeaux, gerente general de SignumBOX, proyectó un alza promedio de la demanda de litio de 12% anual, donde las baterías pasarían a representar el 75% del consumo en los próximos 20 años.

En efecto, el crecimiento del desarrollo de las baterías de ion litio, la comprobación de que pueden entregar una solución real al almacenamiento de energía, la baja en los costos de producción de estos elementos, la demanda de Asia y las legislaciones de algunos países que favorecen la electrificación del transporte, son las megatendencias identificadas como las impulsoras del boom que actualmente vive el litio.

Esto se ha traducido en un aumento de precios que, de acuerdo con Bitran, han llegado a promedios de US$13.000/ton cuando hace un año no superaban los US$6.500- 7.000/ton.

Con todo, Juan Esteban Fuentes estimó que el precio del litio tendrá una baja a partir de 2018, producto de un superávit en torno a las 50.000 ton, para luego volver a subir, en 2019, por el reajuste de costos de los proyectos. “Los precios van a bajar, pero para productores de bajo costo –salmueras particularmente– existe una oportunidad de negocio”, indicó.

Electrificación y otros factores

Daniela Desormeaux hizo notar que el impacto de la electrificación del transporte será gigantesco, comparado con el que tuvo la expansión de los dispositivos electrónicos como teléfonos y tablets. Como ejemplo, comentó que los modelos de vehículos eléctricos Tesla ocupan baterías con 45 kilos de litio, mientras el bus de la marca china BYD, K9, consume alrededor de 240 kilos de LCE.

Incluso si la electrificación del transporte fracasara, estimó que la demanda de litio crecería del orden del 4% a 6% anual, a tasas mayores que el resto de los commodities.

Como factores de incertidumbre, la especialista mencionó el riesgo de sustitución, los costos, la seguridad en baterías –para las que todavía no se encuentra una fórmula óptima que les dé estabilidad– y la importancia que iría adquiriendo el hidróxido de litio en el desarrollo de nuevas tecnologías.

Foto 3 Foto Litio (10_Modulo 4_Felipe Smith SQM y Ney Faure ALBEMARLE

Felipe Smith, de SQM, y Ney Fauré, de Albamarle, participaron como panelistas en el Foro del Litio.

Al respecto, Felipe Smith, gerente de Inteligencia y Desarrollo de Negocios de SQM, recordó que la empresa está en el negocio de hidróxido de litio desde 2000, donde esperan aumentar la capacidad de producción desde las actuales 6.000 ton a 13.500 ton en 2018, con una inversión de US$30 millones. A este proyecto se suman  el incremento de 30% en la capacidad productiva de carbonato de litio, hasta 63.000 ton el próximo año, y las inversiones en Argentina y Australia.

En tanto, Albemarle está trabajando en el desarrollo de un proceso de producción de hidróxido de litio directo desde salmueras (sin pasar por carbonato de litio) y, de tener éxito, le permitirá aumentar en 34.700 ton el volumen total autorizado (de 262.000 ton), informó Ney Fauré, gerente de Desarrollo Estratégico de la compañía.

ESTUVIERON EN EL PRIMER FORO DEL LITIO