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Albemarle pone en marcha nueva planta de litio

Después de esta inversión de US$450 millones, la compañía estadounidense tiene en carpeta un proyecto de expansión por otros US$600 millones a 2020, para alcanzar una producción de 82.000 ton/año.

En paralelo a Exponor 2017, la compañía Albemarle (ex Rockwood Lithium) inauguró en el sector La Negra de Antofagasta una planta de carbonato de litio grado batería, que le permitirá alcanzar una producción total de 44.000 toneladas por año, cuando esté a plena capacidad.

La planta La Negra II, en que la estadounidense invirtió US$450 millones, ocupa una superficie de 44 hectáreas y en ella se incluyeron mejoras tecnológicas para un menor uso de energía y agua, y un aumento en la eficiencia del procesamiento de la salmuera concentrada, para obtener un producto refinado, a diferencia de la instalación que la empresa tiene en el Salar de Atacama hace más de 30 años, donde produce carbonato de litio grado técnico.

Con una capacidad de producción de 20.000 ton anuales, La Negra II está destinada al mercado de las baterías que se ocupan en vehículos eléctricos, almacenamiento de energía y electromovilidad.

Su puesta en marcha fue calificada como un “paso gigante en las casi cuatro décadas en que hemos sido socios estratégicos de la industria del litio en Chile”, por el country manager de Albemarle en Chile, Stephen Elgueta.

El ejecutivo subrayó que no puede haber un desarrollo del litio sin una dinámica de diálogo y colaboración, y que bajo ese prisma, consolidaron un modelo de asociatividad con las comunidades locales.

Expansión

A partir del acuerdo con Corfo, Albemarle tiene en carpeta un proyecto de expansión que espera inaugurar en 2020, de acuerdo a lo señalado por el CEO de la compañía, Luke Kissam. La denominada planta 3 requerirá una inversión de US$600 millones y significará duplicar la capacidad de producción hasta 82.000 ton/año. “Esperamos liderar desde Chile la producción de litio a nivel mundial”, manifestó el ejecutivo.

Al respecto, el ministro de Hacienda, Rodrigo Valdés, quien estuvo presente en la inauguración de La Negra II, destacó los recursos adicionales, por US$2.700 millones, que recibirá el Estado chileno por los próximos 26 años, como parte del convenio entre la minera no metálica y Corfo. Asimismo, celebró el acuerdo suscrito entre Albemarle y las comunidades, que implica que éstas serán partícipes de los beneficios que obtenga la empresa.