La relevancia de la industria química en minería

Ante la pregunta sobre cuál es la importancia de la química en la minería, y en qué procesos se hace más necesaria, bien se puede decir que sin la primera, la segunda no sería sostenible, con particular énfasis en la del cobre, señalan desde Asiquim.

Artículo elaborado por la Asociación Gremial de Industriales Químicos de Chile, Asiquim A.G.

La industria química chilena provee de materias primas y tecnología de materiales a prácticamente todos los sectores relevantes de la economía. De hecho las últimas estadistas de ONU dicen que el 93% de los productos manufacturados requieren de la industria química para su producción. Esto es plenamente cierto y demostrable en la actividad industrial de nuestro país y, por supuesto, también en la minería.

En este sector en particular, la industria química se ocupa de la extracción y procesamiento de las materias primas, tanto naturales como sintéticas, y de su transformación en otras sustancias con características diferentes de las que tenían originalmente.

Procesos

La actividad minera extrae, transporta y disgrega grandes volúmenes de rocas, y son expertos en esto. En todos estos procesos hay uso de muchos productos químicos involucrados: en los explosivos, como el nitrato de amonio; supresores de polvo, entre muchos otros. También se emplean en tratamiento de aguas de refrigeración, residuales y aguas industriales.

Una vez disgregado el mineral, hay que extraer el elemento que tiene la importancia económica, para separarlo de los materiales inertes. Esto en gran medida se logra mediante productos químicos; por ejemplo, la disolución con algunos ácidos, como el ácido sulfúrico, o en el caso del oro, una lixiviación con cianuro. También por tratamiento superficial en los minerales sulfurados con colectores apropiados, como los tiofosfatos orgánicos, tiocarbamatos y tioureas. A esto hay que agregar espumantes y otros productos químicos para poder flotar la parte útil y separarla de la parte principal de materia estéril o relave.

La química vuelve a estar presente para el acondicionamiento de pH en estos procesos, agregándole cal o ácido para tener las condiciones óptimas de procesamiento. En la flotación del cobre, puede ser que algunos de los minerales tengan superficies alteradas, siendo necesario hacer reaccionar estas superficies alteradas con sulfuros, para que el mineral pueda flotar.

En el caso del cobre en Chile, los sulfuros de cobre están acompañados de otros como los de molibdeno y renio, que tienen gran importancia económica y, por lo tanto, hay que separarlos del concentrado de cobre, pues de lo contrario se perderían en el proceso de fundición. Es por esto que nuevamente se recurre a la química, para lograr una flotación selectiva en que el cobre se deprime y flotan solo el molibdeno y el renio.

En lixiviación

Por otra parte, los minerales oxidados principalmente y que poseen características lixiviables, son tratados mediante la química asociada a los procesos de extracción por solventes, para generar cátodos electro obtenidos de gran calidad. En este campo, la química de oximas (Cetoxima y Aldoxima) ha sido un aporte a la matriz de producción de cobre de la industria de manera importante y sostenida.

Mediante productos químicos se alteran las características físicas de la superficie de los cristales para hacer unos hidrófilos y otros hidrófobos, para así poder separarlos en celdas de flotación con gases como nitrógeno, CO2 o aire enrarecido. Finalmente, los concentrados obtenidos tienen que ser purificados para obtener el metal puro, para los cual se emplean procesos químicos en la fundición y electrorefinación.

Tan importante como lo anterior, es el hecho que son o deben ser tratadas químicamente todas las aguas residuales de estos procesos, de modo de eliminar los metales que pudieran contener. Por último, los gases de la fundición, que contienen principalmente SO2, son tratados químicamente para transformar el dióxido de azufre en SO3, y recuperarlo finalmente como ácido sulfúrico.

Como se ve con estos ejemplos -que no cubren todos los aspectos donde interviene la química en la minería- su importancia es fundamental en todo ámbito y en todos los procesos mineros. Lo anteriormente descrito se enfoca en lo que es la minería del cobre, ya que en extracción de otros minerales, los productos químicos pueden usarse de distinta manera. En síntesis, estos insumos son un pilar fundamental y están presentes en toda su cadena o ciclo productivo.

Mejorando la eficiencia

La industria química tiene un amplio potencial de desarrollo en el mejoramiento de la eficiencia de los procesos industriales, compensando el efecto de externalidades negativas. Por ejemplo, el bajo precio del cobre y/o el alto precio de la energía, pueden ser mitigados a través de desarrollos químicos que permitan disminuir costos en tratamiento de agua, en consumo energético y en mejorar los niveles de obtención de minerales. En definitiva,  perfeccionar su desempeño.

Como queda en evidencia, sin química no existiría la industria minera y, debido a esto, es fundamental que en Chile este rubro sea visto como un aporte real y relevante al desarrollo del país, el que no sólo se enfoca en hacer más eficientes los procesos productivos de casi la totalidad de las actividades industriales, sino que además, lo hace de forma sustentable, siendo pioneros en la promoción de prácticas seguras y desarrollo sustentable.

Comentarios

Conectate con