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Revista Minería Chilena Nº

septiembre de 2021

Stephen Elgueta, de Albemarle: “Pretendemos seguir expandiéndonos e invirtiendo en el país”

El Country Manager de esta empresa productora de litio afirma que tienen contemplado un ambicioso plan de inversión de hasta US$600 millones para los próximos años.

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“Nuestro compromiso con el país es de largo plazo y como socios estratégicos del Estado seguiremos potenciando esta industria”, señala Stephen Elgueta, Country Manager de Albemarle, al referirse a su presencia y participación en el mercado del litio en Chile, donde están presentes desde hace más de 36 años.

En este contexto, el ejecutivo asegura en esta entrevista que nuestro país “tiene todas las condiciones para liderar el desarrollo de la industria del litio”, y que como empresa tienen un alto conocimiento de las operaciones y del producto, “lo que nos permite dar saltos importantes en términos de innovación y desarrollo”.

Uno de estos avances es la nueva planta de carbonato de litio grado batería que inauguraron recientemente en Antofagasta, con la que esperan alcanzar 44.000 toneladas de producción en Chile. A ello se suman los planes de construcción de una tercera instalación, que podría estar operativa en 2020.

¿Cómo ven el escenario para el mercado del litio?

Vivimos una revolución tecnológica sin precedentes. El mercado de almacenamiento de energía, y en especial el de los vehículos eléctricos, es el gran  motor de crecimiento de la industria del litio, ya que las baterías de este material son el mecanismo más eficiente y sustentable para su desarrollo. Si hace unos años era sólo la industria electrónica la que demandaba nuestros derivados del litio, las proyecciones a 2020 instalan a la industria automotriz eléctrica como la que hará crecer la demanda.

El litio es también el material base para el almacenamiento de energía de los dispositivos de comunicación móvil, como teléfonos inteligentes y tablets. Además, otras áreas están replicando su éxito en uso de las baterías de litio, como la industria energética renovable.

Como empresa buscamos proveer a estas industrias con los insumos necesarios para habilitar su desarrollo y el de una economía sustentable.

¿Qué expectativas tiene Albemarle respecto de su producción de litio en Chile?

En Albemarle tenemos un compromiso claro con el país. Somos socios estratégicos del Estado de Chile en el desarrollo de la industria del litio, para lo cual pretendemos seguir expandiéndonos e invirtiendo en el país.

En el marco del plan de expansión de la compañía y el reciente acuerdo firmado con Corfo, consideramos la construcción de una tercera planta que permitirá aumentar la producción de carbonato de litio grado batería a 82.000 toneladas anuales. De esta forma, se proyecta que Chile pueda mantener su liderazgo  mundial en la industria de litio al 2020.

¿Qué porcentaje del negocio espera representar la compañía?

Actualmente, el mercado mueve unas 185.000 toneladas métricas de carbonato de litio equivalente y crece a un ritmo de 20.000 toneladas métricas por año. En este contexto, nosotros con la nueva planta recientemente inaugurada en Antofagasta, vamos a alcanzar 44.000 toneladas de producción en Chile, las que subirán a 82.000 al 2020, según lo acordado con Corfo.

Los porcentajes respecto a la demanda mundial son difíciles de proyectar ya que tanto nosotros, como otros actores, tenemos en carpeta proyectos que pueden modificar este escenario y la participación. Lo relevante es que con este acuerdo Chile va a mantener hasta 2020 su liderazgo como el mayor productor de litio a nivel mundial.

¿A qué mercados destinarán los productos que provendrán de su operación en Chile?

Nuestra producción se destina al desarrollo de nuevas tecnologías en sectores como la industria electrónica, energética y de transporte.

Nuestros principales clientes son fabricantes de baterías de litio que se ubican mayoritariamente en Asia, y las nuevas instalaciones que inauguramos en el país nos permiten obtener un producto con mayor valor agregado, más puro y con las especificaciones técnicas necesarias para sus requerimientos.

Acuerdo con Corfo

De los puntos que contiene el acuerdo suscrito entre Albemarle y Corfo, ¿cuáles se han desarrollado a la fecha y cuáles están pendientes?

La tercera planta, que podría estar operativa en 2020, se encuentra actualmente en diseño por parte de ingeniería y en evaluación ambiental a través de una DIA.

Otro de los puntos del acuerdo es nuestro compromiso de asegurar la venta de hasta el 25% de nuestra producción para productos industrializados, con un precio preferente. Para ello, Corfo acaba de convocar un concurso internacional para adjudicar esta producción a aquellos inversionistas que ofrezcan y desarrollen en Chile las alternativas más atractivas de alto valor agregado, tales como la producción de cátodos de litio, componentes de baterías de litio, litio metálico solar y sales de litio, entre otras.

En el marco de lo que señala dicho acuerdo, ¿cuándo habría novedades sobre el inicio de producción de hidróxido de litio?

El acuerdo con Corfo abre la opción para que la empresa construya una planta para la producción de hidróxido de litio grado batería (con una capacidad de 5.000 ton/año), lo que está sujeto a que desarrollemos una tecnología costo-eficiente para su producción directa desde salmuera. Estamos trabajando en ello, pero no tenemos una fecha definida.

Considerando que la opción de una tercera planta se encuentra en proceso de evaluación ambiental, ¿qué opinión tienen de algunas resoluciones de la autoridad que han paralizado algunos proyectos?

No nos corresponde referirnos a la evaluación de otros proyectos, pero sí podemos asegurar que contamos con una operación sustentable, basada en la cooperación y el diálogo con todos los stakeholders involucrados, y eso se ha mantenido invariable durante los 36 años que llevamos de operación (en Chile).

¿Van a participar del llamado de Codelco para explorar sus pertenencias de litio?

Somos una de las empresas más importantes del mundo en el mercado del litio, por lo que si queremos mantener esta posición debemos ser capaces de responder a la creciente demanda. Ello nos obliga a estar de manera constante buscando oportunidades de expansión.

¿Tienen previsto concretar nuevas inversiones en Chile?

Tenemos un plan de inversión de entre US$400 millones y US$ 600 millones que ya está en marcha. Estamos en plena tramitación del permiso ambiental para implementar la tercera planta, con la cual nos vamos a convertir en el complejo de litio más grande del mundo en una unidad.

Además de la inversión asociada a esta planta, que es alrededor de US$350-400 millones, tenemos el compromiso, a partir del acuerdo con Corfo, para la construcción de  una planta para la producción de hidróxido de litio grado batería.

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