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Robert Wunder, gerente general: “Haré lo posible para que Sierra Gorda sea una empresa exitosa”

A cuatro meses de asumir como gerente general de la operación controlada por la polaca KGHM, el ejecutivo asegura que han implementado medidas para alcanzar una condición de costo neutral. En cuanto a la postergación indefinida de la expansión, comenta que esta decisión se revertiría si surge una mezcla favorable entre factores macroeconómicos y operativos.

Desde que asumió la Gerencia General de Sierra Gorda SCM el 15 de junio, la agenda de Robert Wunder incluye varios vuelos semanales entre Santiago y la localidad nortina del mismo nombre donde se emplaza la operación minera inaugurada en octubre de 2014.

El difícil momento que atraviesa la minería, y en particular la condición financiera en que se encuentra esta iniciativa greenfield de cobre y molibdeno, hacen que este ingeniero de Colorado School of Mines, con MBA en la Universidad de Utah, Estados Unidos, deba atender en terreno las complejidades que significa sacar adelante una operación minera en momento de bajos precios de los metales.

En conversación con MINERÍA CHILENA, Wunder recalca que esta industria es cíclica y que los valores de sus commodities tienden a fluctuar más que en otros sectores. “Es cuestión de revisar la historia de la economía de los minerales. Siempre ha sido así, por lo tanto, debemos mirar la situación actual desde una perspectiva global, recordando que al final habrá una recuperación, y que debemos aprovechar este período difícil como una oportunidad de optimizar y consolidar nuestros procesos”, afirma.

A su juicio, no se podría esperar que la minería se recupere antes de 2018, ante lo cual aconseja no desperdiciar tiempo ni recursos, y dedicar todos los esfuerzos en mejorar los parámetros de producción y eficiencia de costos. “De esta manera, esperamos entrar hacia 2018 completamente preparados”, indica.

A pesar de que han pasado 20 años desde que ocupó el cargo de vicepresidente de Operaciones de Minera Escondida y que reconoce que tanto el sector como Chile han cambiado mucho, valora esa anterior experiencia, que le permitió conocer la industria minera y cultura locales. “Voy a hacer todo lo posible para que Sierra Gorda SCM sea una empresa exitosa y en especial un buen lugar para trabajar y un buen vecino para nuestras comunidades en los años venideros”, asegura.

Vista panorámica de la planta de Sierra Gorda SCM.

¿Cómo encontró a la empresa a su llegada?

Al igual que todas las empresas de la industria minera, Sierra Gorda SCM se ha visto seriamente afectada por los bajos precios de los metales. Pero, además, la compañía ha estado enfrentando desafíos operativos importantes para lograr alcanzar los parámetros de producción sobre los cuales fue diseñado el proyecto.

En mis 40 años de experiencia en minería he aprendido que si bien las personas cambian en las distintas empresas, los problemas que se enfrentan son siempre similares. Sierra Gorda SCM tiene la particular dificultad de ser un gran nuevo proyecto y debe ser capaz de crecer y madurar como organización aún en estos tiempos difíciles.

¿En qué estado financiero encontró la operación?

Las condiciones financieras son especialmente difíciles por razones obvias. Se trata de un proyecto muy grande, que fue financiado no sólo por sus propietarios, sino también por bancos extranjeros. Fue construido en momentos en que el mercado estaba en auge y, por lo tanto, tuvo un costo bastante más alto de lo esperado. El proyecto comenzó a funcionar justo en el momento en que cayeron los precios de los metales y ha tenido las dificultades propias de toda puesta en marcha. Ante ese escenario, no es difícil imaginar la intensa presión que enfrentamos para lograr un buen desempeño y las mayores eficiencias posibles. Tomará un tiempo, pero créame que sabemos que es posible y estamos absolutamente comprometidos en hacerlo.

¿Cómo evalúa los resultados operacionales y financieros de la compañía en el primer semestre?

El Ebitda alcanzado por Sierra Gorda SCM se vio afectado por varios elementos, incluyendo los obvios factores macroeconómicos, como el precio de los metales, así como por los desafíos tecnológicos del procesamiento de mineral de relativamente baja calidad, proveniente de una zona de transición en el rajo. Además de estos factores operativos, la pérdida neta se debe principalmente a los costos de intereses de los préstamos para financiar la construcción de la mina en el periodo 2012-2014 y la puesta en marcha de la planta. (En el primer semestre de 2016 la compañía registró pérdidas por US$222,4 millones, que en el plano operacional alcanzaron a US$122,4 millones).

Minera Sierra Gorda

Ejes de gestión

¿Cuáles son las líneas de acción y prioridades en las cuales enfocará su gestión?

Vamos a seguir enfocándonos en alcanzar nuestra plena capacidad de operación. Es importante que las empresas dueñas no tarden muchos años en recuperar las inversiones que hicieron y que siguen haciendo, para que este proyecto tenga larga vida y siga proporcionando beneficios al país y su gente durante las próximas décadas.

Es sabido que la empresa atraviesa por una difícil situación financiera. En este sentido, ¿cómo pretende trabajar para mejorar esta condición?

Hemos implementado una serie de medidas a nivel operacional y estamos enfocados en lograr una condición de “costo neutral”, es decir, que al menos la operación se pueda auto sustentar y no seguir recurriendo a los propietarios por mucho tiempo más. Para ello, también estamos trabajando en la revisión del plan operativo y de desarrollo a largo plazo.

Si bien se decretó una postergación indefinida de la segunda fase del yacimiento, ¿qué factores revertirían esta situación?

Una favorable mezcla de factores macroeconómicos y operativos. Pero ojo, si bien es cierto que hemos ralentizado el ritmo de la fase II, seguimos trabajando en busca de optimizaciones para dicha expansión.

Robert Wunder.

¿Cuándo estaría operativa la planta de SX/EW?

El proyecto de la planta SX/EW está todavía en proceso de evaluación por KGHM International. En base a esa opinión, los propietarios tomarán la decisión en cuanto al futuro de este proyecto.

¿En qué estado se encuentra la relación con el Puerto de Antofagasta para almacenamiento y embarque de concentrados y qué conversaciones han sostenido con su similar de Mejillones?

El Puerto de Antofagasta es nuestra opción principal para el almacenamiento y embarque de nuestros concentrados de cobre. Con ellos se hicieron grandes inversiones y tenemos contratos de largo aliento. Sus nuevas instalaciones han estado funcionando durante más de un año y han alcanzado las metas de desempeño ambiental que se plantearon, como transporte, almacenamiento y carga con los mejores estándares de la industria. Además de dicha exitosa experiencia, siempre debemos estar dispuestos a analizar otras alternativas para optimizar nuestro proceso y tener soluciones de contingencia de forma permanente. Por lo tanto, y respondiendo derechamente a su pregunta, no es cierto que vayamos a transferir la totalidad de nuestra producción a través del Puerto de Mejillones, son más bien diferentes opciones de negocio.

Medio ambiente

¿Cuál será su estrategia para evitar nuevos cargos ambientales por parte de la autoridad como los ocurridos en marzo?

Sierra Gorda SCM siempre ha tenido la intención de respetar plenamente las leyes vigentes y operar sobre nuestro valor fundamental de cero daño y cuidado al medio ambiente. Entendemos que Chile tuvo un significativo cambio de toda su institucionalidad ambiental, lo cual ocurrió en los mismos años en los que el proyecto fue aprobado y construido. Nosotros, al igual que todas las empresas de la industria, hemos debido adaptarnos muy rápidamente. Por ello, estamos revisando nuestro cumplimiento ambiental en forma permanente, con nuestro equipo interno y con apoyo externo especializado.

¿Cuál es su visión respecto a la forma de actuar de la SMA? ¿A su juicio, hay un sesgo hacia la minería?

No realmente. La minería es el sector económico más importante en este país y es comprensible que se hayan enfocado inicialmente en ella. El problema es que en todo nuevo emprendimiento hay una curva de aprendizaje inicial y, de alguna manera, la industria ha tenido que asumir esos costos. Sin embargo, como compañía confiamos plenamente en la institucionalidad chilena y estamos más que dispuestos a apoyar a la SMA en todos sus esfuerzos por hacer respetar las leyes y regulaciones existentes. Lo importante es que el foco siempre esté puesto en salvaguardar el medio ambiente.

SMA aprueba plan de mejoras ambientales de minera Sierra Gorda

Al cierre de la presente edición, la Superintendencia del Medio Ambiente (SMA) aprobó la ejecución del programa de cumplimiento presentado por Sierra Gorda SCM en respuesta al proceso sancionatorio iniciado por la autoridad en marzo último. Éste implicó la formulación de nueve cargos contra la empresa, entre los que se encontraban la falta de medidas para el control de emisiones a la atmósfera, la operación del sistema de relaves en forma distinta a lo autorizada, entre otros.

El plan propuesto por la compañía involucra una inversión total de $12.577 millones (US$19,03 millones), siendo a la fecha el programa de cumplimiento que considera el mayor monto registrado.

Las acciones se ejecutarán en un plazo máximo de 26 meses. Entre ellas se encuentran: la implementación de canales de desvío de aguas lluvias en el botadero de estériles y en el rajo de la mina; pavimentar el camino paralelo a la Ruta 25 y a la línea del ferrocarril; elaborar reportes de calidad de aire para MP 2,5 en la estación de monitoreo de Sierra Gorda; instalar y operar un equipo modular para aumentar la capacidad de desalación de agua de mar que ocupa la faena (a la vez, la empresa dejará de utilizar el suministro de agua industrial proveniente del Ferrocarril Antofagasta Bolivia); ejecutar medidas para proteger las aves de la zona; transportar el concentrado de cobre en camiones sólo a través de puertos de la Región de Antofagasta; implementar una serie de medidas relacionadas con el sistema de depósito y distribución de relaves; ingreso al Sistema de Evaluación de Impacto Ambiental de la adecuación operacional del depósito de relaves.

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