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Revista Minería Chilena Nº452

febrero de 2019

Ellen Lenny-Pessagno, de Albemarle: “El reto es terminar la construcción de la planta III”

La country manager se refirió a los desafíos de la empresa en el país y a las perspectivas para la industria del litio.

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Asumió en octubre pasado, con la responsabilidad de representar a Albemarle en el país, además de apoyar la ejecución de la estrategia corporativa, junto con liderar el relacionamiento con las entidades gubernamentales y la comunidad local. Asimismo, encabezará las áreas que se constituyan a partir de la ampliación de los activos y operaciones de la compañía en Sudamérica.

La estadounidense Ellen Lenny-Pessagno cuenta con más de 25 años de experiencia en comercio internacional y fomento de negocios, ya que se desempeñó como diplomática en múltiples embajadas de ese país, incluyendo el cargo de Consejera de Asuntos Comerciales en Santiago, donde -según la compañía- se destacó en la promoción de empresas de Estados Unidos, ayudándolas a cerrar negocios y crecer su participación en el mercado.

La ejecutiva conversó con MINERÍA CHILENA sobre los desafíos que encara desde su nuevo rol, así como de las perspectivas para la industria del litio.

“Somos una empresa global y mucho de mi enfoque es alinearnos con toda la visión de la casa matriz”, sostuvo, en referencia al foco de su gestión. Asimismo, destacó la importancia del diálogo como herramienta para mejorar sus procesos.

Tras algunos meses en el cargo, ¿cuál es el balance que realiza para Albemarle, en Chile?

Ha sido muy bueno para nosotros. Hemos estado en la fase de construcción de la planta III (de carbonato de litio grado batería, en La Negra), esto va muy bien encaminado y nuestro reto para 2019 es finalizar la obra y ponerla en marcha en el primer trimestre de 2020, esto nos llevará a duplicar la producción en los próximos años.

¿Cuáles son los principales desafíos para el presente ejercicio?

Hemos crecido mucho, somos 700 personas trabajando en Chile y 4.000 contratistas, con vínculos con un centenar de empresas. Este 2019 esperamos contar con 800 personas en Albemarle y 4.500 contratistas, todos ellos velando por mejorar la eficiencia de nuestros procesos en el salar y en el sector de La Negra. Así que es un trabajo desafiante; esta industria no es fácil.

Lo que hacemos es llevar la salmuera a productos especializados. Son pocas las empresas en el mundo que pueden producir litio grado batería y nosotros somos una de ellas. Estamos muy comprometidos con nuestros clientes, tenemos socios de largo plazo y con ellos estamos desarrollando baterías de tecnología más avanzada y eso requiere de un esfuerzo conjunto. En paralelo, las tareas que llevamos a cabo en La Negra son fundamentales, ahí preparamos el litio. Todo eso es sumamente importante.

Litio

¿Cuál es su mirada respecto de las perspectivas para la industria del litio?

La demanda para el litio seguirá creciendo, nosotros formamos parte íntegra de esta industria, tenemos que trabajar constantemente para asegurar de que estamos proveyendo la molécula que necesitan. Hay que trabajarlo, sacar las impurezas, para que las baterías sigan avanzando.

¿Chile debe preocuparse por la competencia de otros países?

Es un mundo globalizado. En Chile estamos enfocados en producir litio más eficiente y sostenible; trabajamos continuamente con el pueblo atacameño para monitorear el salar, pero, a su vez, tenemos que ver que Chile no está solo en este mercado. Australia es un país importante y nuestra empresa es globalizada, por ende, tenemos importantes inversiones también en ese país.

El desafío de transformar la materia prima

Una capacidad de producción de carbonato de litio adicional de 42.700 ton/año –  utilizando la misma cantidad de salmuera autorizada- es lo que espera lograr Albemarle con la Planta III de carbonato de litio grado batería que desarrolla en el sector de La Negra, en Antofagasta. Con esto, busca elevar su producción total a cerca de 88.000 ton.

El proyecto involucra una inversión del orden de los US$300 millones y manejará tecnología de punta, que permitirá recuperar y recircular agua durante el proceso productivo.

Asimismo, en el marco de una presentación en el seminario “Litio: Oportunidades y Desafíos para Chile y la Región de Antofagasta”, organizado por la Asociación de Industriales de Antofagasta (AIA), Ellen Lenny- Pessagno hizo hincapié en que la industria del litio aún está madurando desde una perspectiva técnica, así como comercial, no comportándose como una industria de commodities.

Igualmente, aseguró que transformar la materia prima desde su origen a un producto de altísimo valor agregado conlleva tiempo y recursos.

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