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David Klanecky, de Albemarle: “Chile es un buen sitio para invertir”

El ejecutivo de la firma controladora de Rockwood Lithium destaca el potencial de crecimiento que aprecia en el mercado del litio, y el atractivo de nuestro país en este campo.

Como Vice President Corporate Development & Strategy de la firma Albemarle, dueña de Rockwood Lithium, David Klanecky tiene un amplio conocimiento del mercado del litio y de sus perspectivas de desarrollo a futuro. Aprovechando una visita a Chile conversó con MINERÍA CHILENA sobre el potencial de esta industria, impulsado por el dinamismo que ve en el uso de baterías de litio en dispositivos electrónicos, pero principalmente en el segmento de los vehículos de transporte, así como para el almacenamiento de energía para fuentes renovables de generación eléctrica. También se refirió al atractivo que ofrece nuestro país para seguir invirtiendo.

¿Cómo está  el mercado del litio, en el actual escenario en que otros productos mineros enfrentan caídas en sus precios?

El carbonato e hidróxido de litio están creciendo bastante en el mercado, hay muchas aplicaciones donde se utilizan directamente y en otros derivados. Del tema que más se habla es el de las baterías; al respecto creo que hay mucho avance, y la tecnología está aumentando también. El costo de las baterías está bajando, entonces, su aplicación está creciendo rápidamente,  por ejemplo,  en los vehículos eléctricos, los buses…

¿Cómo está compuesto hoy el mercado para este producto y sus derivados?

Los tres principales consumidores son productos de cerámica, de vidrio y el tercero más grande son las baterías; otro mercado importante es el de los lubricantes. Los dos primeros están creciendo como el PIB, 3%-4%, pero el segmento de las baterías está expandiéndose al 15%-16%.

Las baterías se emplean básicamente en tres aplicaciones: en dispositivos, como los móviles o las tablets, que están creciendo del orden del 8%-10%; en los vehículos están aumentando muchos más, como 30%; hay un tercer segmento que es para grid o red eléctrica, en el cual las baterías se están empleando para almacenar la energía de las (fuentes) renovables, como eólica y solar (para tenerla disponible e inyectar a la red cuando estas unidades no pueden operar). Tengo mucha confianza que las baterías de litio van a entrar en ese mercado, hay mucha demanda ahí.

Por lo que menciona, la innovación está jugando un rol importante para generar nuevos productos que empleen litio. ¿Qué está haciendo Albemarle y Rockwood Lithium al respecto?

Estamos invirtiendo dinero; también tenemos colaboraciones con universidades en Chile y en otras partes del mundo, cuyo objetivo es encontrar nuevos usos del litio y mejorar los que tenemos ahora.

¿Cuánto invierten en investigación y desarrollo?

No decimos el monto. Este es un negocio especial, no de commodities; ellos invierten entre 3% y 4% (de sus ventas), nosotros más que eso, como el doble. Estamos invirtiendo para el largo plazo, porque creemos que hay mucho potencial.

Atractivo de Chile

¿Cómo ven el atractivo de Chile para seguir creciendo e incrementando su producción?

Lo vemos de muy buena forma. El tema del litio es muy importante para Chile y nosotros queremos crecer aquí porque tenemos los recursos, el know-how y mucha gente que ya está  trabajando en el desarrollo de esta industria acá. Es un buen sitio para invertir.

¿Qué opinan del desarrollo que están teniendo otros países productores de litio?

Chile tiene algo especial: el Salar de Atacama, no hay otro igual en el mundo. Eso es  un aspecto muy particular de Chile. Sí hay otras reservas, pero son de menor calidad, también son más difíciles y más costosas de explotar.

¿Entonces Chile posee ventajas comparativas respecto de otros países?

Sí, exactamente. Chile ocupa una posición privilegiada frente a un recurso único.

¿Da la industria para todo este crecimiento que se está generando?

Es suficiente. Nosotros tenemos miedo de que no haya producción, porque la demanda ha crecido mucho. Por ejemplo, los móviles tienen cinco o siete gramos de carbonato de litio, que es una cantidad pequeña; pero un automóvil, como un Tesla, tiene 80 kilos, es una gran diferencia.

Nueva planta

Hoy Rockwood Lithium está apostando por incrementar su producción en Chile con una nueva planta de carbonato de litio grado batería.El proyecto consiste en ampliar las instalaciones existentes en La Negra, Antofagasta, lo que ha implicado la construcción de una unidad de cristalización de carbonato de litio grado batería y de una de purificación de salmuera para la remoción del magnesio; y la expansión de la planta de extracción por solventes y de los servicios (agua, aire, electricidad) para cubrir la demanda que tendrá la operación y las exigencias de calidad de los clientes.

¿La nueva planta en cuánto les va a permitir aumentar la producción?

Actualmente tenemos una planta que produce 24.000 toneladas de carbonato de litio anuales y la nueva podrá producir 20.000 toneladas adicionales. La diferencia es que gracias a esta inversión, que ha superado los US$220 millones, obtendremos un producto de mejor calidad y de mayor valor, que permitirá abastecer al mercado de las baterías de automóviles eléctricos.

¿En qué etapa está?

Estamos en la etapa de puesta en marcha, que consiste en elaborar productos para calificación de los clientes.

¿Cuándo esperan inaugurarla?

Durante el primer semestre de 2016.

¿Tienen otras inversiones en carpeta?

Como Albemarle ya estamos pensando en la siguiente planta de hidróxido o de carbonato de litio.

¿Sería en Chile?

Quizás aquí o en otra parte, tenemos que mirar dónde está el mercado. Cuando pensamos en qué lugar queremos invertir, el primer sitio es acá, porque tenemos recursos, conocemos el proceso, sabemos cómo funciona todo.

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