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Cómo Antofagasta Minerals avanza hacia la carbono neutralidad

Para la minera, el hidrógeno verde es el elemento químico más abundante en el universo y ofrece una enorme eficiencia energética, pero sólo existe en combinación con otros elementos y debe ser separado de otras moléculas para poder utilizarlo como combustible.

Foto de Antofagasta Minerals

A través de un documento publicado en el sitio web de Antofagasta Minerals, se deja ver la importancia que tiene para la minera el hidrógeno verde en su estrategia de avanzar hacia la carbono neutralidad.

En éste se destaca que Antofagasta está avanzando en la evaluación de proyectos que utilizan hidrógeno verde para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero de Alcance 1 y Alcance 3, una parte clave de su Estrategia de Cambio Climático para mitigar los impactos de sus operaciones.

La publicación detalla que se está probando el uso de hidrógeno verde en diferentes aspectos de sus operaciones -en particular en el transporte- con el fin de reducir significativamente el uso de diésel en las emisiones directas (Alcance 1) y actividades upstream/downstream (Alcance 3).

René Aguilar, vicepresidente de Asuntos Corporativos y Sustentabilidad, afirma que “tenemos el compromiso de ser carbono neutrales para 2050, y antes si la tecnología lo permite. Tenemos claro que debemos reducir nuestras emisiones y asumir mayores compromisos”.

Emisiones de alcance 1 

En 2020 dos tercios de sus emisiones de gases de efecto invernadero, procedentes de la combustión de diésel, eran atribuibles a los camiones de extracción (CAEX) de la mina, según indican de Antofagasta Minerals.

Por ello, en el documento publicado por la compañía, se explica que el trabajo para la conversión de los CAEX de diésel a hidrógeno logrará un gran avance con el Consorcio Hydra, que probará un prototipo de tren motriz a batería y celdas de combustible en la mina Centinela de Antofagasta.

Según Andrés Alonso, gerente de Recursos Hídricos y Energéticos del Grupo, la expectativa es tener el primer prototipo de Hydra funcionando durante el segundo trimestre de 2022 en Centinela.

Las pruebas servirán para evaluar el comportamiento y el rendimiento en las condiciones reales de la mina, incluida la gran altitud y el polvo en suspensión, y para ayudar a establecer protocolos técnicos y de seguridad para el uso del hidrógeno a escala en la minería, lo que será vital para el éxito del despliegue del combustible.

La empresa indica que el proyecto fue reconocido recientemente por la Cámara Chileno Británica de Comercio, que concedió a la iniciativa el Reconocimiento en Innovación Ambiental en la categoría “Innovación en gestión energética”.

Asimismo, en el texto se afirma que de Antofagasta plc, Centinela es la mina que consume la mayor cantidad de diésel del grupo, ya que opera con unos 80 camiones de transporte minero propios, más unos 40 de contratistas en seis minas a rajo abierto.

Como explica Benjamin Pieper, gerente de Mantenimiento Mina y Concentradora de Minera Centinela, “con seis rajos, tenemos una operación muy dinámica, y debido a esa dinámica puede ser difícil electrificar alguna maquinaria”.

Agrega que “Hydra -un piloto de un prototipo escalable- fomenta la innovación como práctica permanente, tal y como se establece en nuestra carta de valores, además de reafirmar nuestro compromiso constante con la sostenibilidad, especialmente en materia medioambiental y en línea con nuestra Estrategia de Cambio Climático”, afirma, destacando el diverso grupo de participantes en el Consorcio Hydra.

Por su parte, Andrés Alonso señala que “nos estamos preparando para cuando llegue la disrupción tecnológica, sea cual sea la forma en que venga. Estamos liderando con los trolleys eléctricos en Los Pelambres, el hidrógeno verde en Centinela y los camiones a batería en Antucoya”.

Añade que “también estamos negociando con los proveedores de CAEX para ver qué tecnología pueden ofrecernos cuando llegue el momento de renovar la flota”.

Emisiones de alcance 3 

En el documento se manifiesta que la división de Transporte de Antofagasta plc desempeña un papel clave en el apoyo a la actividad económica de la Región de Antofagasta, a través de sus servicios de carga ferroviaria. Se hace hincapié en que “podría convertirse en la primera empresa de transporte de carga de Sudamérica en contar con locomotoras impulsadas por hidrógeno”.

El proyecto -que requeriría un reacondicionamiento de la actual flota – se está desarrollando en colaboración con la Aceleradora de Hidrógeno Verde de la Agencia de Sostenibilidad Energética de Chile.

Alonso sostiene que “la idea que estamos analizando es tener un piloto en marcha, con una locomotora que funcione con hidrógeno verde, en los próximos dos a tres años. Esto es muy relevante porque el ferrocarril presta servicios a Antofagasta plc y a otras empresas mineras, todas las cuales tienen el objetivo de reducir las emisiones”.

Aguilar añade en el mismo contexto que “los avances de la división de Transporte en el uso del hidrógeno verde pueden suponer una importante reducción de emisiones, tanto para el propio servicio ferroviario como para las empresas mineras a las que presta servicio”.

Al mismo tiempo, René Aguilar puntualiza que “como Grupo, claramente vemos esto como una posibilidad de sustituir el diésel para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero”.

En otra iniciativa relacionada con las emisiones de Alcance 3, Antofagasta Minerals indica en su documento que ha aceptado participar en la evaluación de la viabilidad de HyEx, un proyecto liderado por la energética multinacional Engie y Enaex, una empresa chilena de explosivos, para producir amoníaco verde en el norte de Chile.

Como posibles clientes de HyEx, Antofagasta utilizaría el amoníaco para producir nitrato de amonio, que se utiliza para las voladuras en la industria minera. El producto también podría servir de combustible para trenes, camiones de transporte y barcos.

Mayor educación

A fin de difundir el potencial del hidrógeno verde y sensibilizar a la población sobre su papel en la transición energética del país, Antofagasta Minerals es patrocinador de la Misión Cavendish, que lleva su nombre por Henry Cavendish, quien en 1765 fue el primero en aislar el gas hidrógeno y descubrir sus propiedades.

La empresa señala que la misión busca “redescubrir” el uso del gas hidrógeno como una solución efectiva hacia la carbono neutralidad en Chile.

Esta plataforma educativa, creada por el Club de Innovación y la Asociación Chilena de Hidrógeno H2 Chile, busca educar al público e impulsar el desarrollo y la consolidación del hidrógeno verde.

Aguilar concluye que “como empresa minera centrada en la innovación, nos interesa colaborar y contribuir al desarrollo de la industria minera del futuro, dando a conocer al público en general las tecnologías que tienen el potencial de ayudarnos en ese objetivo”.

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