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Arcadis Chile y el escenario actual de los relaves en Chile

Cecilia Riveros, gerente de Relaves de Arcadis Chile, aborda los desafíos que conlleva la gestión de estos depósitos, destacando la importancia de la visión que requiere su manejo.

Considerando el escenario que se proyecta sobre el aumento de producción de cobre en Chile y el hecho de que nuestro país es el que más produce relaves en el mundo, es importante saber dónde se depositan los cerca de 537 millones de toneladas anuales de este material de desecho que proviene del procesamiento de mineral.

En este contexto, MINERÍA CHILENA conversa con la gerente de Relaves de Arcadis Chile, Cecilia Riveros, quien nos comenta que “hasta ahora se han catastrado 740 depósitos de relaves mineros, 170 se encuentran abandonados, 101 están activos y 469 están inactivos; información contenida en el Catastro de Depósitos de Relaves en Chile (actualización 10-08-2020)”.

¿ Cuáles son los mayores desafíos que se consideran actualmente?

Hoy están orientados en la gestión de los depósitos de relaves. Como consecuencia de las fallas de depósitos de relaves ocurridas en Canadá en 2014 y en Brasil en 2015 y 2019, que ocasionaron la muerte de cientos de personas y un daño ambiental irreparable, la comunidad internacional reaccionó y el ICMM (International Council on Mining and Metals), junto a UNEP (Environmental Programme United Nations) y el PRI (Principles for Responsible Investments), elaboraron un “Estándar Global de Gestión de Relaves para la Industria Minera” lanzado en agosto de 2020, con el objeto de normar la operación a lo largo de toda la vida útil del depósito incluyendo el cierre y post cierre, considerando “cero daño en las personas y el medioambiente y tolerancia cero para fatalidades humanas”.

El ICMM propugna que la aplicación de diseños y estándares apropiados de gestión y buenas prácticas hará que las instalaciones de almacenamiento de relaves sea seguras. Los miembros del ICMM se comprometen con la prevención de fallas catastróficas de depósitos de relaves, con la mejora continua en etapas de diseño, construcción y operación de estas instalaciones. Esta organización exige a las compañías mineras mejorar su gestión adoptando el Estándar Global de la Industria sobre Gestión de Relaves (GISTM), aprovechando la innovación tecnológica y la mejora continua. No obstante, en Chile los estándares de diseño contenidos en la normativa que regula el diseño, construcción, operación y cierre de los depósitos de relaves, son comparables e incluso más exigentes en aspectos técnicos y ambientales, que los estándares y buenas prácticas internacionales. Es así como Chile tiene un gran prestigio internacional en el diseño de sus obras, ya que, siendo el país más sísmico del mundo, sus presas han tenido un comportamiento destacado, no habiendo ocurrido ningún desastre y tampoco emergencias que pudieran significar riesgos mayores para la población. Por otro lado, la modificación del DS248, en desarrollo, incluye varios aspectos del Estándar Global. En consecuencia, en Chile se está aplicando los estándares más exigentes a nivel mundial.

Un tema clave a tener en cuenta, es contar con una vigilancia colaborativa entre el dueño, el regulador y la comunidad. Los lamentables eventos ocurridos en otros países en los últimos años, están indicando la importancia de incorporar la gestión de riesgos en la visión que requiere el manejo de los relaves e integrar todo el ciclo de vida, desde su fase de concepto hasta el post cierre, cubriendo todos los procesos y operaciones, incorporando los “stakeholders”, un soporte técnico sólido, lecciones aprendidas, las mejores prácticas de la industria y sin duda la innovación.

¿Cómo se han estado controlando y/o manejando los relaves en Chile en contexto de pandemia?

En general, el proceso de control y monitoreo de los depósitos de relaves no se vio afectado producto de la pandemia, debido a que las mineras no detuvieron sus operaciones; sólo en algunas faenas mineras se redujo la cantidad de operadores en terreno, lo cual propició fuertemente el trabajo a distancia con monitoreo en línea de sus operaciones. Esto generó un gran avance en el desarrollo de la digitalización y operación remota de las operaciones mineras.

¿Se puede destacar algún avance o que pronto pueda haber uno, relacionado y considerado dentro de la Política Nacional de Relaves?

Existe el Programa Tranque, que corresponde a un monitoreo en línea de depósitos de relaves, desarrollado por Fundación Chile con financiamiento Corfo, mineras privadas, AMSA, BHP, Codelco, y la asesoría de empresas consultoras como Arcadis, cuyo objetivo está enfocado en el monitoreo de los muros de los depósitos de relaves, información que sería de acceso público.

Por otro lado, también existe la Campaña «Adopta un Relave», lanzada en 2018, para los relaves inactivos, donde existen alternativas económicas, para un privado que quiera reprocesar el relave y posteriormente depositarlo en forma segura, o una alternativa enfocada en el cierre definitivo con todas las exigencias que rige este proceso. Esta política tiene por finalidad la protección al medio ambiente y la seguridad de las personas, sobre todo las que viven en el entorno.

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