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Sequía amenaza producción de cobre en minas de Chile

Anglo American y BHP Billiton advierten que las condiciones secas han afectado la producción y son un riesgo para el futuro.

(Pulso) La persistente sequía que sufren algunas zonas de nuestro país, el mayor exportador mundial de cobre, está afectando la producción del metal y podría reducir un superávit esperado en el mercado este año.

Anglo American y BHP Billiton han dicho que las condiciones extremadamente secas han afectado la producción tras provocar restricciones en el suministro de agua y son un riesgo para el futuro. La escasez de agua es un “riesgo latente” para la minería en Chile, ha señalado repetidamente la estatal Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), y las mineras están respondiendo al desafío con el reciclaje del recurso y la utilización de agua de mar.

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“La única advertencia o riesgo que creo que debemos destacar (…) es que Chile está aún en sequía”, dijo el presidente ejecutivo de Anglo American, Mark Cutifani, durante la presentación de los resultados de la empresa la semana pasada. “Sigue siendo un riesgo, y de hecho, estaba afectando nuestro desempeño operativo en noviembre y diciembre”, agregó.

El grupo minero advirtió que su producción global de cobre en 2015 podría caer hasta 4% este año debido a un suministro de agua restringido durante el primer semestre en su mina Los Bronces, la sexta más grande del mundo, lo que sería parcialmente compensado por mayores leyes de mineral.

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Por otra parte, BHP Billiton informó que la producción en Escondida, la mayor mina de cobre del mundo, cayó 2% en el segundo semestre de 2014 debido a que el buen desempeño operacional fue contrarrestado por restricciones de agua en el último trimestre, además de una paralización y cortes de energía.

Riesgo latente. En algunas partes de Chile, enero fue uno de los meses más secos de los que se tenga registro, exacerbando la sequía que se inició en 2007, dijo la meteoróloga Claudia Villarroel.

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Para enfrentar el desafío, Escondida construye otra planta de desalinización de agua de mar de 3.400 millones de dólares, que comenzará a operar en 2017.

Cochilco estima que el consumo de agua de la minería en el país crecerá 66% para 2025, y más de un tercio será cubierto con procesos de desalinización marina.

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Codelco, la mayor cuprífera mundial, dijo que no está ajena al problema pero que de momento “no ha afectado directamente la producción en los distintos yacimientos”, ya que ha adoptado medidas de eficiencia como la recirculación del recurso.

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