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Pasivos ambientales mineros: La herencia no deseada

Si bien la normativa chilena no regula específicamente los pasivos ambientales mineros existentes, se están tomando acciones para remediarlos, recuperar terrenos o aprovechar estos recursos. A ello se suma la Ley de Cierre de Faenas, orientada a prevenir pasivos mineros futuros.

No cabe duda del desarrollo que ha experimentado la minería en Chile en el último tiempo, principalmente desde la década de los ‘90 producto de la llegada de inversión extranjera y el desarrollo de proyectos nacionales que significó un importante flujo de capitales que consolidó al sector como el principal impulsor del crecimiento de la economía nacional.

Sin embargo, también comenzó a hacerse evidente una herencia derivada de esta actividad, que sin un manejo adecuado se convierte en una amenaza para el medio ambiente y las comunidades cercanas. Se trata de los pasivos ambientales mineros (PAM), los que han sido abordados desde un enfoque más bien preventivo por la normativa chilena.

De acuerdo con Paulina Riquelme, abogada y socia del estudio jurídico Eelaw, especializado en medio ambiente y energía, la ley chilena no regula específicamente el tema de los pasivos ambientales existentes, incluidos los mineros. Bajo ese contexto, señala que es importante aclarar lo que se entiende por pasivo ambiental: “El término es utilizado en las ciencias ambientales para denominar aquellos sitios contaminados o con presencia de contaminantes (por emisiones o liberaciones de sustancias peligrosas), que no han sido objeto de remediación y que requieren de dicha intervención (previa evaluación de riesgos) para evitar la dispersión de contaminantes”.

Según la profesional, existen pasivos ambientales con un “responsable identificado (el causante de la contaminación o liberación) o pasivos ambientales que son históricos y que no tienen un responsable identificado”. En ese sentido, hace ver que los pasivos ambientales no son solo mineros, sino que abarcan todos los sitios contaminados o con presencia de contaminantes que requieran de remediación, cualquiera sea el origen de tal contaminación, por ejemplo, sitios utilizados para vertederos o rellenos sanitarios o aquellos utilizados para otras actividades.

Si bien Riquelme asegura que la normativa no regula específicamente el tema desde una perspectiva de la remediación particular de los pasivos ambientales sin un responsable identificado, “sí contiene disposiciones orientadas a prevenir situaciones que puedan transformarse en pasivos ambientales. En tal contexto, el Sistema de Evaluación de Impacto Ambiental (SEIA) y las normas ambientales de calidad y de emisión son instrumentos de gestión ambiental preventivos”, sostiene.

Nueva normativa

En el ámbito minero destaca, además, la existencia de la nueva regulación de cierre de faenas mineras, la Ley Nº 20.551, “que tiene una finalidad orientada a prevenir pasivos mineros futuros mediante la exigencia de garantías financieras destinadas a asegurar la disponibilidad de recursos para financiar el cierre de una faena minera al fin de su vida útil”, explica.

En esta materia, María Luisa Baltra, abogada y académica de la Universidad Gabriela Mistral, puntualiza que “con esta ley se trató de abordar un tema que se mantenía pendiente considerando la nueva institucionalidad ambiental y el desarrollo de una actividad como la minería, la  que no contemplaba en su regulación aspectos que permitieran cubrir el área de los pasivos ambientales, toda vez que ni la Ley Orgánica Constitucional sobre concesiones mineras, ni el Código de Minería y menos aún el Reglamento de Seguridad Minera lo contemplaban dentro de su normativa, quedando por ello entregado de manera general a la legislación medioambiental”.

A juicio de la profesional, “la normativa vigente desde fines de 2012 es un gran avance en materia de pasivos ambientales mineros, pero ello no obsta que se puedan mejorar algunos aspectos, más aun si se observa que la legislación medioambiental no ha detenido su proceso de consolidación”.

[Sigue leyendo acá este reportaje publicado por Revista MINERÍA CHILENA]

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