Foro de Voces Mineras: Los pro y contras de camiones autónomos y molinos de rodillos a presión

El seminario “Nuevas Tecnologías que Revolucionan la Minería” reunió a unos 180 asistentes, interesados en conocer el estado del arte de estas tecnologías.

Reflejando el interés que genera el avance e implementación de los camiones autónomos en las flotas que operan en rajos mineros, así como el uso de molinos de rodillos a presión para el chancado de mineral de mayor dureza -un desafío creciente para varias faenas en el país-, gran convocatoria tuvo el seminario organizado por Voces Mineras AG en conjunto con el Colegio de Ingenieros. Alrededor de 180 asistentes repletaron desde primera hora el auditorio de esta última entidad.

Y las expectativas se vieron más que satisfechas, pues los ejecutivos de los principales fabricantes de estos equipos dieron a conocer en detalle el estado del arte de sus respectivas tecnologías. Como contrapartida, representantes de compañías mineras ahondaron en sus experiencias y los estudios que han realizado con miras a incorporar estas soluciones. Expusieron y participaron en los paneles Antofagasta Minerals, que se encuentra evaluando la implementación de estas alternativas en Centinela; junto con Codelco, que opera camiones autónomos en Gaby; Sierra Gorda SCM, que trabaja en su concentradora con equipos HPGR; y BHP.

Si bien fueron muchas las ideas fuerza que se plantearon en el foro, a modo de resumen se puede señalar que si bien los camiones autónomos y los molinos de rodillos a presión son soluciones probadas y que permiten significativos incrementos de productividad en las operaciones, no son convenientes en todo escenario, ni tampoco necesariamente más ventajosas que las opciones tradicionales; se debe analizar caso a caso, enfatizaron los participantes. Por lo anterior, su eventual adopción debe ser resultado de un estudio previo riguroso, que considere el conjunto de los procesos, desde la mina hasta los posteriores a la planta concentradora.

Más importante aún -advirtieron-, es fundamental para su éxito que vaya acompañado de un cambio cultural en la organización, no sólo de quienes trabajan directamente con estos equipos, sino de todos los tomadores de decisión.

Visión de los fabricantes

Por los fabricantes de camiones expusieron Darko Louit, CEO de Komatsu Cummins Chile, y Luis Etchevers, Area Manager LA-Europe-CIS Mining Technology de Caterpillar Inc.

El ejecutivo de la firma japonesa dijo que esperan tener 240 camiones autónomos operando comercialmente en el mundo a marzo de 2020, pasando de sus tres clientes actuales (incluida Gaby en Chile) a más de seis. El fabricante japonés lleva doce años operando con estos equipos, con 2.500 millones ton movidas a la fecha.

Etchevers, en tanto, comentó que CAT cuenta con seis años de operación continua de estos vehículos, de los cuales hay unos 230 de su marca activos en el mundo, con 53 millones de kms recorridos.

Ambos proveedores también están trabajando en palas autónomas, pues señalaron que el carguío debe ser parte de este proceso.

Coincidiendo con el resto de los expositores, reiteraron que su eventual adopción requiere de un trabajo previo y profundo de análisis por parte de cada faena; pero además de una acuciosa gestión de la fase posterior: la transición que en diversos ámbitos implica este cambio, especialmente en la preparación del equipo humano.

Desde los usuarios

Reflejando el último punto, Cristián Olivares, jefe del Proyecto de Camiones Autónomos en Centinela, de Antofagasta Minerals, contó que en esta compañía están evaluando desde hace un año en la implementación de estos equipos en el rajo Esperanza Sur, para el próximo plan de desarrollo de esta faena (ver nota previa). Como parte de este esfuerzo se han reunido con los dos principales fabricantes de estos vehículos, y han visitado faenas en el mundo donde esta tecnología se encuentra  en funcionamiento.

Los resultados a la fecha se ven promisorios.

En tanto, Francisco Walther, vicepresidente de Proyectos de Antofagasta Minerals, expuso la visión de la compañía en materia de molinos de rodillos a presión, comparándolos con la molienda SAG. Es así como para la ampliación en marcha de Pelambres (proyecto Inco) se optó por mantener esta última solución, mientras que por la condiciones del mineral en Centinela, la primera alternativa se ha evaluado más conveniente.

Rodillos a presión

En la instancia, Egbert Burchardt, Head of Process Engineering de thyssenkrupp Industrial Solutions A.G., expuso los avances de la compañía en torno a los molinos de rodillo a presión HPGR.

El profesional aseguró que esta tecnología presenta una mayor eficiencia en términos de energía, siendo además menos sensible a la variabilidad del mineral (una característica relevante en el caso de Minera Centinela, por ejemplo). A ello se suma una baja en los costos de operación, junto con una reducción en la huella de carbono (por el menor consumo de energía).

Su intervención fue seguida por la de Juan Collao, Senior Mining Sales Manager, y Raúl Noriega, Capital Equipment Sales Manager-Comminution de Metso Chile, quienes detallaron las características del HRC que comercializa la compañía, haciendo hincapié en sus ventajas en cuanto a menores costos operacionales.

La jornada culminó con un panel de representantes de compañías mineras que evaluaron estas y otras tecnologías innovadoras.