(El Mercurio) El miércoles 23 de mayo, por la tarde, Juan Benavides Feliú (60) se dirigió al Palacio de la Moneda a reunirse con el Presidente Sebastián Piñera. Fue entonces cuando decidió asumir como timonel del directorio de Codelco, la principal empresa del Estado y la mayor cuprera del mundo. El viernes por la mañana renunció a AFP Habitat -en la que se desempeñaba como presidente-, y horas más tarde se hizo pública su nominación.

El nuevo mandamás de Codelco, en sus primeras palabras a «El Mercurio», dice: «Estoy muy agradecido con el Presidente Piñera por esta nominación, porque me llena de orgullo como chileno». Y agrega: «Codelco es la empresa de todos los chilenos, y es muy importante no solo porque aporta al fisco, sino que contribuye al desarrollo del país».

Los próximos pasos del ahora ex presidente de Habitat son llegar a Codelco el lunes a primera hora e interiorizarse del quehacer de la cuprera, para comenzar a abordar la multiplicidad de proyectos y desafíos en los que está embarcada. Entre otras cosas, tendrá sobre la mesa el plan de modernización de Chuquicamata, que pasa a ser una operación subterránea, y también la optimización de las plantas de proceso y la refinería, lo que implicaría el despido de más de mil trabajadores. Además, Codelco debe sacar adelante los otros proyectos estructurales (Nuevo Nivel Mina El Teniente y Desarrollo Andina, entre otros) y conseguir que el ministro de Hacienda, Felipe Larraín, capitalice la empresa para evitar que esta tenga que salir a endeudarse.

Aunque Benavides no tiene experiencia directa en el sector minero, este ingeniero comercial y contador auditor de la Universidad Católica se entusiasmó con la designación, porque su padre trabajó en el Ministerio de Minería durante el gobierno de Eduardo Frei Montalva y fue un impulsor de las cooperativas mineras. Tras ese paso, su progenitor fue gerente general de Minera Tamaya.

Benavides tiene una gran experiencia profesional en cargos gerenciales y de alta dirección en empresas, como AFP Habitat, Glasstech, ILC, Falabella, Anagra y Pathfinder, entre otras. Ahora debutará en el sector minero, ya que gran parte de su carrera la desarrolló en el retail . Destaca especialmente su rol durante dos décadas en Falabella, a donde arribó para desarrollar la unidad financiera de la compañía (CMR), para luego pasar a la gerencia general corporativa de este gigante del retail de América Latina, cargo este último que ejerció durante ocho años, hasta 2012, en un periodo de enorme expansión de este grupo comercial. En 2011 fue elegido por EY y «El Mercurio» como «Ejecutivo del Año», ocasión en que recordó que su vinculación al comercio proviene de su madre, arquitecta que no ejerció su profesión y que tenía una tienda en la calle Estado. También fue presidente de Icare entre 2016 y 2017.

El nuevo presidente de Codelco se suma así a los otros directores debutantes en la cuprera: Hernán de Solminihac e Ignacio Briones, como integrantes del directorio de Codelco designados por el Presidente Piñera. Ellos dos y Benavides desempeñarán su cargo hasta mayo de 2022.

El ministro de Minería, Baldo Prokurica, valoró la designación: «El Presidente Piñera ha seguido una línea, de nombrar a gente con experiencia en lo que es administración de empresas, tanto en el sector privado como en el sector público. Creo que esto asegura que esta es una de las empresas más importantes para Chile, como es Codelco desde el punto de vista de los ingresos que tiene el fisco y de todo lo que significa, una de las empresas más grandes del mundo y, especialmente, la principal productora de cobre».

Sin mujeres en el directorio

Aunque la administración Piñera lo intentó, al final no logró que fuera una mujer la primera presidenta en la historia de Codelco. Y hoy tampoco hay féminas en la mesa directiva, pese a que esta semana estuvo marcada por la agenda pro-mujer.

Según trascendió del Ejecutivo, una de las nominadas era la ex ministra Carolina Schmidt, quien hoy se desempeña en el grupo Copesa como gerenta general de Medios, un cargo que era incompatible con Codelco. La ex secretaria de Estado habría declinado la invitación del Presidente, dado el proceso que lidera en el grupo ligado al empresario Álvaro Saieh.

También se mencionó como posible directora-presidenta de la estatal a la ex subsecretaria de Minería del primer gobierno de Piñera, Luz Granier, actual directora de Metro. Otra que fue nombrada en círculos oficiales fue la abogada y ex ministra de Bienes Nacionales Catalina Parot. También sonó con fuerza Francisca Castro, ex ejecutiva de Codelco, mujer clave en la negociación para que la minera estatal ingresara a Los Bronces (de Anglo American) y hoy directora de Antofagasta Minerals. Según un ex ejecutivo de la compañía cuprera, Castro no habría querido, porque salió de la estatal precisamente en la época en que llegó Nelson Pizarro como presidente ejecutivo y no tuvo un buen fiato con ese grupo.